Great Smog of London: Comment une attaque mortelle de pollution a enveloppé la capitale dans l’obscurité | Royaume-Uni | Nouvelles

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Great Smog of London: Comment une attaque mortelle de pollution a enveloppé la capitale dans l’obscurité | Royaume-Uni | Nouvelles

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Les Londoniens se sont réveillés un matin de décembre pour découvrir que leur ville était enveloppée d’un smog dense et sombre. Les « soupes aux pois », comme on les appelait, étaient un type de smog et étaient appelées ainsi en raison de leur teinte verte et jaune, un phénomène courant au XIXe siècle. Cependant, le Grand Smog de 1952 qui a englouti la ville était bien pire que tout ce qui avait été vécu auparavant.

Smog à Londres

À partir du XIIIe siècle, la mauvaise qualité de l’air était un problème à Londres qui n’a fait qu’empirer à mesure que l’utilisation du charbon et la ville elle-même se développaient. Sous le roi Jacques Ier, des restrictions sur la combustion du charbon ont été introduites, bien qu’elles aient été largement inefficaces.

La Révolution industriellequi a commencé à la fin des années 1700, n’a fait qu’empirer les choses car la Grande-Bretagne s’appuyait presque entièrement sur la combustion du charbon avec une qualité de l’air non surveillée jusqu’au 20e siècle.

Telle était la présence des conditions enfumées de la capitale, que la littérature de l’époque en a vite fait un thème. Dans Charles Dickens‘s Bleak House , sérialisé entre 1852 et 1853 et se déroulant à Londres, il décrit la «fumée descendant des pots de cheminée, faisant une douce bruine noire, avec des flocons dedans aussi gros que des flocons de neige adultes – en deuil, un pourrait imaginer, pour la mort du soleil.

Le terme « smog », un mot-valise de fumée et de brouillard, n’a été inventé qu’au début du XXe siècle. L’impact a été si important que le 10 Downing Street, qui était à l’origine fait de briques jaunes, a dû être recouvert de peinture noire pour qu’il corresponde à l’effet de la pollution sur le bâtiment.

Un bus traverse le smog

Le Grand Smog a englouti Londres pendant cinq jours (Image : Getty)

Un policier portant un masque pour se protéger

Un homme a décrit la saleté qui le recouvrait comme de la « boue » (Image : Getty)

Les gens passent devant une fontaine dans le smog

Épais smog à Piccadilly Circus le 6 décembre 1952 (Image : Getty)

Qu’est-ce qui a causé le Grand Smog ?

Une combinaison mortelle de conditions météorologiques inhabituelles et de pollution a plongé Londres dans le smog pendant cinq jours. Le temps froid au début de novembre et au début de décembre signifiait que plus de personnes allumaient des feux de charbon, ajoutant à la pollution pompée par les usines et les voitures.

Le 5 décembre, un anticyclone – où l’air froid est emprisonné sous l’air chaud – s’est installé au-dessus de la capitale, piégeant la fumée et la pollution, ainsi que les particules et les gaz émis. Selon le Bureau rencontréles conditions étaient « idéales » pour la formation de brouillard de rayonnement.

Chaque jour, 2 000 tonnes de dioxyde de carbone et 140 tonnes d’acide chlorhydrique étaient émises. Non seulement cela, mais 370 tonnes de dioxyde de soufre ont été converties en 800 tonnes d’acide sulfurique, entraînant de nombreux problèmes respiratoires, des enfants envoyés dans les rues portant des mouchoirs humides qui sont devenus noirs au moment où ils sont rentrés chez eux. Beaucoup ont éternué du sable noir dans les jours qui ont suivi.

Le professeur Richard Scorer, s’exprimant lors d’une conférence du 50e anniversaire, a raconté comment son cyclisme dans le smog lui avait donné l’impression d’être «tombé dans une flaque de boue». Un troupeau de bovins à Earl’s Court aurait été asphyxié et sur l’île aux chiens, les gens ne pouvaient même pas voir leurs propres pieds en marchant.

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Smog sur la Tamise

Tower Bridge est enveloppé dans le Grand Smog qui a tué des milliers de personnes (Image : Getty)

Deux passants regardent la Tamise

Dans certains quartiers de Londres, les gens avaient du mal à voir leurs propres pieds (Image : Getty)

Une photo du métro en 1952

Les Londoniens ont afflué vers le métro car tout autre mode de transport était exclu (Image : Getty)

Décès et désordre

Alors que le smog mortel recouvrait Londres, la ville s’est immobilisée avec seulement le métro en activité. La demande d’ambulances a explosé, mais comme la visibilité était considérablement réduite, beaucoup ont été forcés de marcher jusqu’aux hôpitaux. Les voitures ont été abandonnées dans les rues et le smog a même pénétré dans les bâtiments, les spectateurs ne pouvant pas voir la scène.

Jenny Hamilton, qui travaillait pour le service d’ambulance, était chargée d’envoyer des ambulanciers paramédicaux, bien que la plupart n’aient pas atteint leur destination et qu’ils « ne pouvaient tout simplement pas faire face » à la demande.

L’homme de 75 ans, basé à Wimbledon, a écrit dans le miroir en 1999 : « Par cette nuit froide, je me souviens d’être allé travailler et de ne pas pouvoir voir ma main devant mon visage. Les appels ont commencé à arriver comme des fous… c’était toujours la même histoire : ‘Ma femme… mon mari… mes enfants toussent et ne peuvent pas respirer’. Ils mouraient des fumées.

À l’époque, environ 4 000 décès avaient été enregistrés, mais aujourd’hui, on estime que 12 000 personnes sont décédées et plus de 150 000 hospitalisées.

Tragiquement, Mme Hamilton a déclaré qu’elle se souvenait très bien d’avoir reçu des bordereaux roses «morts à l’arrivée» remplis par les ambulanciers après avoir passé un appel. Elle a ajouté: «J’ai dû compter personnellement les dossiers et au moment où le smog a commencé à se lever, il y en avait 4 000 avec le même message. C’était si triste… Je n’oublierai jamais le jour horrible où j’ai dû remplir tous ces feuillets roses.

Les criminels ont utilisé le smog comme couverture et il y a eu une augmentation des cambriolages, des agressions et des attaques, Wendy Hanchett, 16 ans, aurait été traquée et poignardée. Ce mois-là, un tueur en série a coûté la vie à au moins six femmes.

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Homme qui court sur la route avec du smog

New Delhi est la ville la plus polluée au monde (Image : Getty)

Le Grand Smog pourrait-il se reproduire ?

À la suite du Grand Smog, la Clean Air Act a été adoptée quatre ans plus tard, qui a introduit des zones sans fumée et restreint le charbon dans les incendies et les fours industriels. Deux autres « soupes aux pois » sont descendues sur Londres avec 750 tués en 1962. Des réglementations plus strictes ont donc été introduites dans le Clean Air Act 1968.

Une combinaison de législation sur la pollution et de chauffage central signifie que le smog de type « soupe aux pois » qui a causé une telle dévastation en 1952 est heureusement une « chose du passé », selon le Met Office. Cependant, certains chercheurs affirment que les effets du Grand Smog se font encore sentir aujourd’hui.

La pollution atmosphérique toxique reste le « plus grand risque environnemental pour la santé des Londoniens », selon Transport for London. L’extension de la zone d’émissions ultra basses espère améliorer la qualité de l’air.

Au niveau mondial, la pollution de l’air reste mortelle avec 6,5 millions de décès causés chaque année, un chiffre qui ne fera qu’augmenter, selon le Lancet. En particulier, des villes en Inde et en Chine sont toujours menacées.

L’hiver 2013 a vu une « airpocalypse » en Chine avec du smog dans ses plus grandes villes causant quelque 90 000 morts. Le 29 novembre de cette année, le smog a envahi New Delhi – la capitale la plus polluée du monde – alors que la pollution de l’air atteignait des niveaux « graves » dans certaines régions.

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