Le risque de radiation demeure sur le premier site d’essais nucléaires britannique en Australie, avertissent les experts | Sciences | Nouvelles

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Un risque de rayonnement demeure à la fois pour la vie marine et les touristes autour du site du premier essai nucléairesituée au large de la côte ouest Australie. Composé de plus de 250 îles et îlots de faible altitude, le parc marin des îles Montebello couvre quelque 60 000 hectares d’océan. Ces eaux comptent parmi les milieux marins les plus riches en biodiversité au monde et attirent les visiteurs sous la forme de pêcheursplongeurs et snorkelers.

Les îles Montebello ont accueilli le tout premier essai nucléaire britannique, baptisé « Operation Hurricane », le matin du 3 octobre 1952.

L’expérience a vu une bombe atomique de 25 kilotonnes exploser à bord de la frégate de la Royal Navy HMS Plym, qui était amarrée dans la baie principale sur l’île de Trimouille.

Un navire a été choisi comme plate-forme de détonation afin de simuler les effets d’une arme nucléaire introduite en contrebande dans le port britannique à bord d’un navire.

Deux autres essais nucléaires ont été entrepris sur les îles Montebello sous les auspices de «l’opération Mosaic» – l’un le 6 mai et l’autre le 19 juin 1956.

Le but de ces essais était d’expérimenter l’augmentation du rendement de l’armement nucléaire grâce à un renforcement avec du lithium-6 et du deutérium, ainsi qu’un sabotage à l’uranium naturel.

La recherche est entreprise par la radioécologiste Madison Hoffman de l’Université Edith Cowan et ses collègues – et devrait se poursuivre jusqu’en 2024.

L’équipe a déjà recueilli et analysé plus de 100 échantillons de sédiments marins et de vie des écosystèmes sous-marins autour des îles Montebello.

Mme Hoffman a déclaré: «Il est vraiment important que nous essayions de comprendre exactement quel type de radionucléides et quels niveaux de rayonnement restent dans les écosystèmes marins des îles Montebello.

« Nous nous concentrons maintenant sur la cartographie des zones où des niveaux plus élevés de radionucléides se trouvent dans les sédiments marins tout autour du parc marin.

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Mme Hoffman a poursuivi: « La prochaine étape consistera à tester les différents organismes que nous avons collectés, des plantes aquatiques et des concombres de mer jusqu’à la truite de corail. »

Les îles Montebello abritent plus de 630 types de mollusques, 450 espèces de poissons. 170 espèces d’étoiles de mer et d’oursins et 150 variétés différentes de coraux.

Mme Hoffman a ajouté: «Nous avons détecté des niveaux de radionucléides provenant des essais nucléaires au-dessus de ce qui serait considéré comme une lecture de fond, ou des niveaux que vous pourriez obtenir du sable de votre plage locale.

« La phase finale du projet consistera à utiliser ces lectures et certains modèles sophistiqués pour voir s’il y a un impact sur les créatures marines qui vivent, respirent et se reproduisent dans les sédiments. »

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Compte tenu des préoccupations pour la santé et la sécurité personnelles, sans parler de l’éloignement des îles, le Western Australia Parks and Wildlife Service a de nouveau souligné le risque potentiel pour les visiteurs des îles.

À l’heure actuelle, le seul moyen pour les touristes d’accéder aux îles Montebello est par bateau charter depuis Karratha et Onslow, sur le continent australien.

En raison des niveaux de rayonnement élevés, les visiteurs de l’île sont encouragés à limiter leurs déplacements à pas plus d’une heure par jour.

Le camping est autorisé sur l’île du Nord-Ouest d’avril à septembre et toute l’année dans des zones limitées des îles Bluebell, Crocus, Hermite, Primrose et Renewal.



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