« Écrasant » : les scientifiques émettent un avertissement alors que des changements « sans précédent » ont été découverts dans les principaux fleuves | Sciences | Nouvelles

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Une nouvelle étude a révélé qu’au cours des quatre dernières décennies seulement, l’activité humaine a été responsable de changements sans précédent et consécutifs dans les rivières et le flux de sédiments. En utilisant des images satellites du programme conjoint NASA-US Geological Survey Landsat et des données de débit, les chercheurs ont étudié les changements dans la quantité de sédiments transportés vers les océans par 414 des plus grands fleuves du monde de 1984 à 2020.

Les scientifiques ont averti que ces changements pourraient menacer le fonctionnement normal des rivières, car la façon dont les rivières coulent est considérablement affectée par la quantité de sédiments qu’elles transportent et déposent.

Les sédiments fluviaux, qui comprennent principalement du sable, du limon et de l’argile, jouent un rôle vital dans notre écosystème en fournissant des habitats aux créatures en aval et dans les estuaires.

Les sédiments sont également essentiels au maintien de la vie humaine, en réapprovisionnant en nutriments les sols agricoles dans les plaines inondables, tout en enrayant l’élévation du niveau de la mer due au changement climatique, en transportant les sédiments vers les deltas et les côtes.

L’auteur principal, Evan Dethier, a déclaré : « Les humains ont été capables de modifier les plus grands fleuves du monde à des taux sans précédent dans les récents enregistrements géologiques.

« La quantité de sédiments transportés par les rivières est généralement dictée par des processus naturels dans les bassins versants, comme la quantité de pluie qu’il y a ou s’il y a des glissements de terrain ou de la végétation.

« Nous avons constaté que les activités humaines submergent ces processus naturels et l’emportent sur les effets du changement climatique. »

Les chercheurs ont découvert que la construction généralisée de barrages au cours du XXe siècle a joué un rôle majeur dans la modification des cours d’eau, en particulier sur les continents du Nord comme l’Amérique du Nord, l’Europe et l’Asie. Cette construction est responsable de la réduction de l’apport global de sédiments des rivières à l’océan d’environ 49 %.

Pendant ce temps, dans l’hémisphère sud, qui comprend l’Amérique du Sud, l’Afrique et l’Océanie, le transport des sédiments avait augmenté de 36 % des rivières étudiées, ce que les chercheurs attribuent à des changements majeurs d’utilisation des terres, dont la plupart étaient associés à la déforestation.

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Dans l’hémisphère nord, la construction de barrages a été l’un des principaux facteurs de modification des cours d’eau au cours des derniers siècles.

Le co-auteur Francis Magilligan, géographe à Dartmouth qui étudie les barrages et l’enlèvement des barrages, a déclaré: « L’une des motivations de cette recherche a été l’expansion mondiale de la construction de grands barrages. »

En transportant des sédiments, les rivières sont responsables de la formation de plaines inondables, de bancs de sable, d’estuaires et de deltas. Cependant, une fois qu’un barrage est construit, ce flux de sédiments est complètement arrêté, car le sol frais et les nutriments ne peuvent plus être déposés.

Les chercheurs pensent que les modèles observés dans le nord pourraient être utilisés pour prédire les changements futurs dans le sud, d’autant plus qu’il y a plus de 300 barrages qui ont été prévus autour de grands fleuves en Amérique du Sud et en Océanie, selon l’étude.

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Le plus important d’entre eux est l’Amazone, qui transporte plus de sédiments que tout autre fleuve au monde.

Le co-auteur Carl Renshaw, spécialiste des sciences de la terre à Dartmouth, a déclaré : « Les rivières sont des indicateurs assez sensibles de ce que nous faisons à la surface de la Terre – elles sont comme un thermomètre pour le changement d’utilisation des terres.

« Il est bien établi qu’il y a une crise de la perte de sol aux États-Unis, mais nous ne la voyons tout simplement pas dans le dossier des exportations de sédiments car tout se coince derrière ces barrages, alors que nous pouvons voir le signal pour les rivières du Sud global. « 

La façon dont les barrages retiennent les sédiments et la façon dont les pratiques d’utilisation des terres augmentent l’érosion en aval sont des principes que les chercheurs espèrent pouvoir utiliser pour éclairer les décisions de planification et les politiques de gestion environnementale à l’avenir.



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