Rencontrez le service de livraison de robots qui arrive dans une coopérative près de chez vous | Royaume-Uni | Nouvelles

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EFFICIENCY DRIVE : Starship affirme que ses robots ont déjà permis d'économiser 280 000 trajets en voiture

EFFICIENCY DRIVE : Starship affirme que ses robots ont déjà permis d’économiser 280 000 trajets en voiture (Photo : Jonathan Buckmaster)

Le bot Starship est une camionnette blanche miniature sur six roues qui peut transporter votre magasin d’alimentation de l’entrepôt frigorifique à la porte d’entrée sans se perdre ou être coincé dans la circulation, et il est actuellement testé par la Co-op à Milton Keynes, Cambridge et Bedford.

Depuis 2018, ces robots ont effectué 3,5 millions de parcours clients dans 20 pays suite à un lancement en 2014 par Starship Technologies, une société formée par deux co-fondateurs de Skype.

Maintenant, le déploiement au Royaume-Uni est sur le point d’être turbocompressé alors que les entreprises rivales de Wilko à DPD se préparent pour des guerres de robots réelles en lançant leurs propres versions.

Mais pouvez-vous vraiment compter sur quelque chose qui ressemble à une mijoteuse mobile pour livrer ? Même un qui semble si mignon? Je suis à Bedford pour le savoir.

Starship a lancé son service ici le mois dernier dans trois magasins Co-op et je souhaite observer une commande d’achat en temps réel tout en mesurant la réaction du public. Simples.

Pas assez. Les commandes sont passées via une application téléchargeable mais le matin de notre expérience, notre client annule sa participation en raison d’une sortie imprévue. Hmm. Robots, un, humains, zéro.

Pourtant, le chef des opérations britanniques de Starship, Andrew Curtis, est sur place pour m’accueillir au dépanneur Co-op’s Goldington où les trottoirs ne manquent pas.

THE WHEEL DEAL: L'écrivain Kat Hopps teste le nouveau robot Starship de Co-op

THE WHEEL DEAL: L’écrivain Kat Hopps teste le nouveau robot Starship de Co-op (Photo : Jonathan Buckmaster)

J’arrive pour trouver plusieurs robots regroupés ressemblant à un mini parc de camions. De temps en temps, on se réveille en sursaut et on exécute quelques manœuvres brusques, comme un apprenti conducteur, avant de se garer en parallèle.

« Ils ont perdu leur mojo », plaisante Andrew avant d’expliquer qu’ils cartographient leur environnement après être restés inactifs trop longtemps. « C’est lié à la localisation », poursuit-il. « Beaucoup de gens pensent qu’ils utilisent uniquement la navigation GPS (Global Positioning System), mais c’est secondaire.

« Ils collectent des ‘cadres’, qu’ils convertissent en lignes droites et triangulent pour savoir où ils se trouvent au centimètre près. Lorsqu’ils ont ‘dormi’ pendant un certain temps, ils doivent faire une course rapide pour se localiser à nouveau. « 

Chaque robot utilise des caméras et des capteurs internes pour créer une « bulle de conscience virtuelle ». Si la bulle est compromise, par exemple par un cycliste incontrôlable ou un chat endormi, le robot réagit en une fraction de seconde. « La plupart du temps, il s’arrête en toute sécurité et laisse passer l’obstacle », explique Andrew.

« Les robots sont autonomes à 99 % mais sont surveillés par des personnes qui peuvent intervenir si nécessaire. Ce tampon à 1 % est destiné à des choses que le robot n’a jamais vues auparavant, que nous ne pouvons pas prévoir, comme un arbre tombé. »

Alors que le gérant du magasin de Goldington, Ray Maynard, prépare une commande pour la démonstration, les acheteurs de passage ne peuvent s’empêcher d’avoir leur mot à dire. « C’est comme quelque chose qui vient de l’espace extra-atmosphérique », remarque une septuagénaire. « C’est une idée merveilleuse. Je l’utiliserais, surtout si j’étais malade. C’est incroyable. »

Comme la plupart des gens, elle se pose beaucoup de questions. À quelle vitesse va-t-il? Jusqu’à 4 mph. Combien cela pèse-t-il? 80 livres. Quelle distance peut-il parcourir? Jusqu’à deux milles. Combien de courses peut-il contenir ? Trois sacs s’ils sont bien emballés, apparemment.

L’arrière-grand-mère Diane, 69 ans, fait la grimace. « Ils sont effrayants » chuchote-t-elle, complice. Je lui demande pourquoi. « Je ne suis pas sûre », dit-elle. « Je pense que c’est parce qu’ils sont là-bas par eux-mêmes. »

Hollywood nous a appris à nous méfier des robots, en particulier des robots humanisés. Soit ils complotent pour nous tuer – comme The Terminator – soit ils fonctionnent mal de manière spectaculaire – comme Ash dans Alien.

Mais un robot Starship ressemble au héros du titre du film WALL-E de Pixar/Disney. C’est juste une boîte sur six roues.

Diane n’aurait-elle pas pu être convaincue d’en utiliser un ?

« Non, » dit-elle avec un regard mortifié. « J’ai un mari qui fait les courses pour moi. »

Mais Starship et la Co-op insistent sur le fait qu’elle est en minorité, comme l’a confirmé le retour de Ray avec notre lait et notre pain.

« L’interaction avec les clients a été incroyable », dit-il. « Les enfants les suivent dans le magasin et nous aident à les charger. »

Le bot Starship est actuellement testé par la coopérative à Milton Keynes, Cambridge et Bedford

Le bot Starship est actuellement testé par la coopérative à Milton Keynes, Cambridge et Bedford (Photo : Jonathan Buckmaster)

Un client a récemment secouru l’un des robots du magasin qui avait perdu une roue, en la rapportant au magasin dans sa voiture. Un autre client en rencontra un qui attendait patiemment aux feux pour piétons.

« Il a demandé au client d’appuyer sur le bouton, puis il a dit ‘merci’ avant de traverser », rit Ray. Les robots sont programmés pour utiliser certaines expressions.

Je remarque que Ray a dit « il », comme je l’ai fait instinctivement. On ne peut s’empêcher de vouloir materner ces sympathiques petites machines. Et Starship en profite.

« C’est finalement une question d’adoption », dit Andrew. « Si nous allons dans des zones et frustrons les gens ou si nous les gênons et devenons une gêne, cela ne fonctionnera jamais. »

Et les animaux alors ? « Les chiens sont alarmés au début, mais ils s’y habituent », dit-il. Les chats ont tendance à s’asseoir dessus, comme les chats aiment le faire.

Chaque lancement de Starship dans un nouveau magasin est précédé de rencontres dans les écoles et les centres communautaires.

Les enfants et les familles adorent les robots, explique Chris Conway, directeur du commerce électronique de Co-op. « C’est un facteur de nouveauté au début », dit-il. « Les gens se sentent spéciaux d’être dans leurs communautés. »

Et le personnel aussi. Ils ont déguisé leurs robots en citrouilles pour Halloween et en rennes à Noël.

« Il y avait un domaine à Northampton où les gens posaient des yeux écarquillés sur les robots », sourit Andrew. « Nous avons dû leur demander d’arrêter car cela prenait des heures pour les enlever. »

Il est temps de tester notre robot. Nous fermons le couvercle supérieur sur les compartiments séparés pour les aliments chauds et froids, et ça roule. L’application avertit le client que sa livraison est arrivée et est utilisée pour la déverrouiller.

Bientôt, je transpire dans une poursuite acharnée. J’habite à Londres, donc je ne traîne pas, mais cela semble plus rapide que la « vitesse piétonne ». Les personnes handicapées ou les personnes âgées pourraient-elles être en danger sur les trottoirs ?

Andrew dit que non. « Ils sont construits pour occuper la même empreinte qu’un être humain ordinaire », dit-il. Une équipe cartographiera le parcours du robot avant son lancement pour vérifier sa faisabilité. Si les chemins sont trop étroits, ils n’y vont pas.

Alors que nous suivons à distance, j’aperçois les visages ravis des enfants. Un petit garçon, marchant avec sa famille, passe devant le robot et continue de faire demi-tour avec incrédulité. Une autre fille, âgée d’environ quatre ans, tire sur le bras de sa mère et crie d’excitation.

« Beaucoup de gens sautent devant eux, les enfants vont les toucher », dit Andrew. « Les gens interagissent avec eux et nous encourageons presque cela lorsqu’ils arrivent dans une nouvelle zone. »

Se font-ils parfois voler ? Ça ne servirait à rien, explique-t-il, et il y aurait de bonnes chances de se faire prendre. « Une alarme se déclenchera et ils enregistreront des images », dit-il. « C’est le risque contre la récompense. Les robots sont inutiles pour quiconque les vole car nous effacerions toute la technologie. »

Je cours encore à moitié pour suivre notre robot, qui s’est finalement arrêté à un passage pour piétons. Il attend patiemment le passage de plusieurs voitures, puis attend encore un peu. C’est la seule fois où je vois de l’hésitation.

Une cliente m’a dit qu’elle se sent désolée pour eux lorsqu’ils sont assis aux passages cloutés et je comprends ce qu’elle veut dire. Ils semblent presque vulnérables.

Enfin, le robot bondit en avant et tourne brusquement à droite vers un lotissement. Il a une antenne surmontée d’un drapeau orange pour une meilleure visibilité, qui se remet en place si elle est tirée.

La flotte de Starship, alimentée par de l’électricité sans carbone, a jusqu’à présent résisté aux chemins hivernaux glacés en Estonie et escaladé les rues vertigineuses de San Francisco. Les premiers modèles noirs ont été remplacés par du blanc après avoir surchauffé en Arizona.

Beaucoup de gens doutaient que les robots puissent gérer des terrains difficiles. « Northampton, où nous avons lancé il y a deux ans, était notre chance de le montrer », déclare Andrew. « Ce n’est pas une nouvelle ville, elle a des pavés. »

Ce lancement a coïncidé avec l’arrivée de la pandémie. « Nos volumes ont triplé du jour au lendemain et n’ont jamais baissé », dit-il. « Nous nous attendions à ce qu’ils tombent d’une falaise [after the lockdowns finished] mais ça ne s’est pas fait. »

Le comportement des consommateurs s’est de plus en plus déplacé vers ce que l’on appelle les « achats complémentaires », où nous achetons des extras en dehors de nos achats normaux, et nous voyons que les frais de livraison de 99p du service sont abordables. Le pain, le lait et les bananes sont les produits les plus populaires.

Je demande à Chris pourquoi Co-op a introduit les robots en 2018. « Nous voulions nous assurer que nous avions une longueur d’avance et que nous avions un élément d’innovation », dit-il. « Du point de vue de Starships, nous sommes un excellent détaillant qui est très apprécié par les communautés que nous desservons », a-t-il déclaré. « C’est au cœur de tout ce que nous faisons. »

Les aspirations de l’épicier reflétaient celles des clients : les robots fonctionnent-ils ? Est-ce qu’ils se cassent ? À quel point sont-ils dignes de confiance ?

Les premiers robots ont manqué de batterie ou se sont perdus. Les mises à jour logicielles ont pour la plupart corrigé ces défauts, mais des incidents occasionnels se produisent encore. En mai, un robot est devenu viral en ligne après avoir été filmé en train d’errer dans les bois de Northampton.

Les clients reçoivent une notification par téléphone si leur robot est en retard. « S’ils sont bloqués, les gens vont nous taguer sur les réseaux sociaux et nous dire qu’il faut aller les sauver ! » dit Chris.

De retour à Bedford, notre robot traverse impeccablement une autre route avant d’arriver au bout de son périple. Il n’y a pas eu (malheureusement) un seul moment risqué. En fait, le seul drame vient d’un coureur grincheux qui crie: « C’est sacrément dangereux – il n’y a pas de signaux ou quoi que ce soit! »

En fait, le robot a son drapeau et ses lumières visibles. Une autre inquiétude est qu’ils finiront par accepter les emplois de chauffeurs-livreurs.

« Les livraisons autonomes joueront un rôle dans la livraison des marchandises, mais ce ne sont pas le seul moyen », déclare Chris. « Nous recrutons des collègues Co-op supplémentaires pour préparer les commandes qui sortent dans les robots. »

Aujourd’hui, Starship compte 500 robots en Grande-Bretagne, dont 300 fonctionnent exclusivement pour Co-op. La flotte de Milton Keynes est partagée avec Tesco et Andrew s’attend à ce qu’elle s’étende à d’autres supermarchés britanniques d’ici peu.

« Le but ultime pour nous est de réduire ces petits trajets en voiture », dit-il. Starship a calculé que 280 000 trajets en voiture de moins peuvent être attribués à ses robots.

Et il y a eu un autre avantage inattendu. Les habitants de Milton Keynes ont officiellement signalé une amélioration du sentiment de sécurité après l’arrivée de Starship. « Beaucoup de gens se sentent plus en sécurité qu’ils sont là », dit Andrew.

En fait, une fois qu’ils s’y sont habitués, les clients semblent assez heureux de savoir que ces robots seront de retour.



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