Avertissement concernant l’Antarctique : les plates-formes de glace pourraient fondre jusqu’à 40 % plus rapidement que prévu | Sciences | Nouvelles

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Les plates-formes de glace de l’Antarctique dépassent de la calotte glaciaire qui recouvre le continent et flottent au-dessus de l’océan Austral. Chacune de plusieurs centaines de mètres d’épaisseur, les étagères servent de tampon, empêchant la calotte glaciaire du continent de se jeter dans l’océan et d’élever considérablement le niveau mondial de la mer. Cependant, le changement climatique réchauffe à la fois l’atmosphère et les océans, accélérant la vitesse à laquelle les plates-formes de glace fondent.

La fonte de plus en plus rapide des plates-formes de glace de l’Antarctique menace leur capacité à retenir le flux de la calotte glaciaire dans l’océan.

Cet avertissement vient du scientifique environnemental, le professeur Andy Thompson du California Institute of Technology et de ses collègues.

Le professeur Thompson a déclaré: “Si ce mécanisme que nous étudions est actif dans le monde réel, cela peut signifier que les taux de fonte de la banquise sont de 20 à 40% supérieurs aux prévisions des modèles climatiques mondiaux.”

Ces modèles, a-t-il ajouté, “ne peuvent généralement pas simuler ces forts courants près de la côte antarctique”.

Dans leur étude, les chercheurs se sont concentrés sur une zone du continent le plus au sud en particulier – la péninsule antarctique occidentale.

Alors que la majorité de l’Antarctique a la forme d’un disque qui reste dans les hautes latitudes polaires, la péninsule s’étend dans des latitudes plus basses et plus chaudes.

C’est ici, ont expliqué le professeur Thompson et ses collègues, que l’Antarctique voit les impacts les plus dramatiques du changement climatique.

Des études antérieures menées par l’équipe utilisant à la fois des véhicules autonomes et des instruments scientifiques attachés à des éléphants de mer ont recueilli des données sur la température et la salinité de l’eau et de la glace autour de la péninsule antarctique occidentale.

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Dans leur modélisation, l’équipe a particulièrement pris en compte le soi-disant courant côtier de l’Antarctique – un flux d’eau étroit et souvent négligé qui tourne dans le sens inverse des aiguilles d’une montre autour de tout le continent le plus au sud.

L’auteur de l’article et océanographe Mar Flexas, également de Caltech, a déclaré: “Les grands modèles climatiques mondiaux n’incluent pas ce courant côtier, car il est très étroit – seulement environ 20 kilomètres [12 miles] large.

“La plupart des modèles climatiques ne capturent que des courants de 100 kilomètres [62 miles] à travers ou plus.

“Il est donc possible que ces modèles ne représentent pas très précisément les futurs taux de fusion.”

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Selon les chercheurs, leur nouveau modèle illustre comment le courant côtier antarctique piège l’eau libérée par la fonte des glaces sur la péninsule antarctique occidentale et la transporte à travers le continent.

Parce que cette eau douce est moins dense que les eaux majoritairement salines de l’océan Austral, elle circule rapidement près de la surface de l’océan.

Ceci, à son tour, peut servir à piéger l’eau de mer océanique relativement chaude contre le dessous des plates-formes de glace, les aidant à fondre par le bas.

De cette façon, a expliqué l’équipe, l’augmentation de la libération d’eau de fonte de la péninsule antarctique occidentale peut aider à propager l’effet de réchauffement via le courant côtier, augmentant ainsi la fonte des plates-formes de glace ailleurs dans l’Antarctique occidental.

Ce mécanisme de réchauffement à distance, ont noté les chercheurs, pourrait expliquer en partie pourquoi la perte de glace des plates-formes de glace de l’Antarctique occidental s’est accélérée au cours des dernières décennies.

Le professeur Thompson a ajouté : « Il y a des aspects du système climatique que nous découvrons encore.

« Au fur et à mesure que nous progressons dans notre capacité à modéliser les interactions entre l’océan, les plates-formes de glace et l’atmosphère, nous sommes en mesure de faire des prévisions plus précises avec de meilleures contraintes sur l’incertitude.

“Nous devrons peut-être revoir certaines des prévisions d’élévation du niveau de la mer au cours des prochaines décennies ou du prochain siècle – c’est un travail que nous ferons à l’avenir.”

Les résultats complets de l’étude ont été publiés dans la revue Avancées scientifiques.



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