Les chevaux sauvages adoptés dans le cadre d’un programme fédéral vont à l’abattage – New York Times

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Au cours de sa vie de travail avec les chevaux, Gary Kidd, 73 ans, n’avait jamais adopté un mustang sauvage non entraîné auparavant. Mais lorsque le gouvernement fédéral a commencé à payer les gens 1 000 $ par cheval pour les adopter, il s’est engagé pour autant qu’il pouvait en obtenir. Sa femme, ses deux filles adultes et un gendre aussi.

M. Kidd, qui possède une petite ferme près de Hope, Ark., A déclaré dans une récente interview téléphonique qu’il utilisait les mustangs, qui sont protégés par la loi fédérale, pour élever des poulains et qu’ils mangeaient avec bonheur de l’herbe verte dans son pâturage.

En fait, au moment où il a parlé au téléphone, les animaux étaient partis depuis longtemps. Les archives montrent que M. Kidd les avait vendues presque aussitôt qu’il le pouvait légalement. Lui et sa famille ont reçu au moins 20 000 $, et les mustangs se sont retrouvés à une vente aux enchères de bétail poussiéreuse au Texas fréquentée par des courtiers d’abattoirs connus sous le nom d’acheteurs de tuer.

Interrogé sur la vente, M. Kidd a brusquement raccroché.

Le Bureau of Land Management, qui est chargé de prendre soin des chevaux sauvages du pays, a créé le 1000 $ par tête Programme d’incitation à l’adoption en 2019 parce qu’il voulait déplacer un énorme surplus de mustangs et de burros hors des corrals gouvernementaux et les trouver «Bonnes maisons.» Des milliers de nouveaux adoptants se sont inscrits et le bureau a salué le programme comme un succès.

Mais les archives montrent qu’au lieu d’aller dans de bonnes maisons, des camions de chevaux étaient jetés aux enchères d’abattage dès que leurs adoptants recevaient l’argent fédéral. Un programme destiné à protéger les chevaux sauvages subventionnait plutôt leur chemin vers la destruction.

«C’est le gouvernement qui blanchit les chevaux», a déclaré Brieanah Schwartz, avocate du groupe de défense Campagne du cheval sauvage américain, qui a suivi le programme. «Ils appellent cela des adoptions, sachant que les chevaux vont être abattus. Mais de cette façon, le B.L.M. n’obtiendra pas ses empreintes digitales dessus. « 

Le bureau nie les allégations, notant que le gouvernement exige que tous les adoptants signent des affidavits promettant de ne pas revendre les chevaux aux abattoirs ou à leurs intermédiaires. Mais un porte-parole a déclaré que le bureau n’avait aucune autorité pour appliquer ces accords ou pour suivre les chevaux une fois que les adoptants en ont le titre.

Les gens qui jettent des mustangs aux enchères, a déclaré le porte-parole, sont libres d’adopter et d’être payés à nouveau.

Cela fait 50 ans que le Congrès à l’unanimité passer une loi vise à protéger les chevaux sauvages et les burros contre les rafles et les abattages en gros et à garantir qu’ils ont une place permanente et durable sur les terres publiques de l’Ouest. Mais des décennies de faux pas, de problèmes systémiques et de coûts en flèche ont mis les chevaux et le paysage occidental en danger.

Les chevaux sauvages parcouraient autrefois l’Amérique du Nord par millions, mais lorsque l’aire de répartition ouverte a disparu au début du 20e siècle, ils ont presque tous été pourchassés et transformés en engrais et nourriture pour chien. Lorsqu’ils ont finalement été protégés en 1971, il en restait moins de 20 000.

Une fois protégés, cependant, les troupeaux restants ont recommencé à croître – bien plus rapidement que ce à quoi le gouvernement était préparé. Le bureau estime que, laissés seuls, les troupeaux de chevaux sauvages augmentent d’environ 20 pour cent par an.

Le bureau a essayé pendant des décennies de stabiliser les chiffres en utilisant des hélicoptères pour rassembler des milliers de mustangs chaque année. Mais le bureau n’a jamais été en mesure de trouver suffisamment de personnes disposées à adopter les broncos indomptés qu’il supprime. Ainsi, les mustangs excédentaires – environ 3500 par an – sont plutôt allés dans un réseau de pâturages et de corrals de stockage du gouvernement connu sous le nom de le système de maintien.

Il y a maintenant plus de 51 000 animaux en élevage, consommant tellement du budget du programme – environ 60 millions de dollars par an – que le bureau n’a plus guère pour gérer les mustangs dans la nature.

«C’est totalement insoutenable», a déclaré Terry Messmer, professeur de ressources fauniques à l’Utah State University, qui a étudié l’histoire du programme. « Je ne pense pas que quiconque a adopté cette loi serait satisfait de la façon dont les choses se sont déroulées 50 ans plus tard. »

Le bureau a refusé de commenter le dossier de cet article.

Les dirigeants du bureau ont proposé à plusieurs reprises d’abattre les troupeaux de stockage, mais ils ont toujours été bloqués par les législateurs, sachant qu’un grande majorité des électeurs ne veulent pas que les symboles de leur héritage soient transformés en morceaux de viande.

Entrez dans le programme d’incitation à l’adoption, qui repose sur l’idée que payer les adoptants 1 000 $ par tête est beaucoup moins cher que le coût moyen à vie de 24 000 $ pour garder un cheval entre les mains du gouvernement.

Le programme a presque doublé le nombre de chevaux quittant le système de détention, et le bureau appelé ça «Une victoire pour toutes les personnes impliquées» qui aidait «les animaux à trouver des foyers avec des familles qui en prendront soin et en profiteront pendant des années.»

Les événements d’adoption jadis endormis du bureau ont été transformés. «C’est devenu une frénésie alimentaire – je n’ai jamais rien vu de tel», a déclaré Carol Walker, une photographe qui documente les troupeaux sauvages du Wyoming.

En février, elle est arrivée à un événement à Rock Springs, Wyo., Et a trouvé une ligne de remorques d’un demi-mile de long. Lorsque les portes se sont ouvertes, les gens se sont précipités pour s’inscrire aux adoptions sans même inspecter les mustangs.

«Ces gens n’étaient pas là parce qu’ils se souciaient des chevaux», a déclaré Mme Walker. «Ils étaient là parce qu’ils se souciaient de l’argent.»

Certes, des dizaines de milliers de chevaux sauvages ont été adoptés au fil des ans par des personnes qui les gardaient et s’en occupaient comme la loi le prévoyait. Certains sont devenus des chevaux de ranch, certains travaillent avec la patrouille frontalière, et un est devenu un champion du monde en dressage.

Mais le programme d’adoption n’a guère été sélectif. Un homme de l’Oklahoma a été payé pour prendre des chevaux alors qu’il avait déjà allé en prison pour avoir kidnappé et battu deux hommes lors d’une affaire d’abattage de chevaux qui a mal tourné.

Le programme a des règles destinées à décourager les chercheurs rapides. Les adoptants sont limités à quatre animaux par an et ne reçoivent pas le paiement intégral ni les titres de propriété pendant 12 mois.

Même ainsi, les archives montrent plusieurs cas où des familles comme les Kidd se sont regroupées pour obtenir plus de quatre chevaux. Et de nombreux mustangs portant le marque gouvernementale distinctive a commencé à se présenter aux enchères d’abattage après la fin de l’attente d’un an.

«Nous avions l’habitude de voir un ou deux mustangs de temps en temps, généralement des vieux que quelqu’un possédait depuis des années, mais tout à coup les vannes se sont ouvertes», a déclaré Clare Staples, qui a fondé un sanctuaire de chevaux sauvages dans l’Oregon appelé Skydog Ranch.

Mme Staples a déclaré qu’elle avait aidé à trouver des maisons pour plus de 20 mustangs adoptés qui ont été jetés aux enchères, apparemment après avoir reçu peu de soins. Beaucoup étaient émaciés, avec des crinières négligées et des sabots non taillés, a-t-elle dit, et ils avaient souvent des parasites.

Le bureau a refusé de fournir des listes d’adoptants. Mais un réseau informel de défenseurs des chevaux sauvages a reconstitué ce qui se passe en utilisant l’argent donné pour surenchérir et tuer les acheteurs aux enchères. De cette façon, ils épargnent les mustangs de l’abattage et obtiennent des papiers de titre qui détaillent l’histoire de propriété des chevaux.

Les journaux montrent que de nombreux adoptants qui revendent rapidement vivent dans des étendues des Grandes Plaines où les pâturages sont bon marché et où les gens vivent souvent de plusieurs sources. Ces adoptants ont souvent pris le nombre maximum de chevaux et les ont envoyés aux enchères peu de temps après que leurs paiements finaux du gouvernement aient été compensés.

Lonnie Krause, un éleveur à Bison, S.D., a adopté quatre chevaux en 2019, tout comme son petit-fils. Dans une interview, il a déclaré qu’il ne voyait rien de mal à envoyer les mustangs aux enchères et a reconnu qu’ils iraient probablement tuer des acheteurs.

«C’est de l’économie», a-t-il déclaré. «Je peux gagner environ 800 $ en mettant un veau sur ma terre pendant un an. Avec les chevaux, j’ai gagné 1 000 $, puis je me suis retourné et je les ai vendus 500 $. »

M. Krause a déclaré que les employés du bureau lui avaient dit qu’il n’enfreignait aucune règle. «Une fois que vous obtenez le titre, m’ont-ils dit, il n’y a aucune limitation – vous pouvez faire ce que vous voulez avec eux», a-t-il déclaré.

Il est essentiel pour le bureau de retirer les mustangs du stockage, car son programme de chevaux sauvages est maintenant en crise. Le coût de stockage des chevaux a cannibalisé le budget des hélicoptères et les rafles ne peuvent plus suivre le rythme de la croissance des troupeaux. Il y a maintenant environ 100 000 chevaux sauvages dans l’Ouest – le triple de ce que le bureau dit que la terre peut supporter. Si rien n’est fait, ils pourraient atteindre 500 000 dans une autre décennie.

Les gestionnaires avertissent que les troupeaux en croissance pourraient faire paître les terres publiques jusqu’à la terre, ce qui dévasterait les éleveurs de bétail qui se disputent l’herbe, et nuirait aux paysages désertiques délicats et aux espèces indigènes.

Depuis des décennies auditeurs du gouvernement et scientifique Les conseillers ont averti le bureau de s’éloigner des rafles et de contrôler plutôt les populations sur le parcours grâce à des médicaments de contrôle de la fertilité délivrés par fléchettes et d’autres outils de gestion qui n’ajoutent pas de chevaux au système de détention, mais le bureau n’a jamais changé de cap, en partie parce que le coût de stockage des chevaux a paralysé sa capacité à faire autre chose.

«Nous sommes à un moment décisif», a déclaré Celeste Carlisle, membre du conseil consultatif des citoyens du programme des chevaux sauvages et biologiste pour un sanctuaire de chevaux sauvages appelé Retour à la liberté, qui a poussé pour des alternatives aux rafles. «Nous devons changer les choses, sinon cela entraînera un désastre.»

Lors des ventes aux enchères d’acheteurs tués, les gens qui aiment les chevaux sauvages se bousculent pour répondre.

Un soir de l’automne dernier, Candace Ray, qui dirige une organisation de sauvetage de chevaux sauvages près de Dallas appelée Evanescent Mustang Rescue, cliquait sur des photos sur le site Web d’une vente aux enchères à proximité lorsqu’elle a repéré 24 jeunes mustangs indomptés. En quelques heures, elle rassemblait des centaines de donateurs sur Facebook.

Mme Ray a cajolé un jeune couple qui donne des cours d’équitation dans leur ferme voisine, Cody et Shawnee Barham, pour se rendre à la vente aux enchères et faire les enchères.

Les mustangs étaient tous petits et capricieux. Aucun n’avait apparemment jamais été traité. Les numéros de série inscrits sur leur cou montraient qu’ils étaient nés libres au Nevada, en Utah ou au Nouveau-Mexique.

Les Barham ont continué à enchérir pendant des heures. À minuit, ils avaient dépensé 16 000 $ en dons et possédaient 24 chevaux. Quand ils ont obtenu les papiers de titre, les noms des adoptants qui ont vendu les chevaux avaient été noircis avec un marqueur. Mais tenir les papiers à la lumière a révélé les noms et adresses de la famille Kidd.

Les Barham ont apporté les mustangs à leur ferme, ont ouvert les portes de la caravane et les ont laissés courir. Le couple prévoit de les entraîner à accepter un licol, puis de trouver des personnes qui leur donneront «un foyer pour toujours».

Cody Barham s’est tenu un matin récent à regarder le troupeau grignoter dans l’un de ses champs, un chapeau John Deere taché de graisse sur la tête et un pistolet de 9 millimètres sur la hanche (pour les serpents). Il regarda sa femme marcher tranquillement dans le pâturage avec sa main tendue tenant un biscuit de cheval. Un des mustangs les plus courageux, un petit étalon noir, s’approcha pour renifler.

«Notre objectif est de les amener au point où vous pouvez simplement les aimer», a-t-il déclaré. « Mais après tout ce qu’ils ont vécu, il leur faudra peut-être un certain temps pour faire confiance aux gens. »

Cet article est apparu en premier (en Anglais) sur https://www.nytimes.com/2021/05/15/us/wild-horses-adoptions-slaughter.html

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