Voici Comment Covid-19 peut endommager le cerveau

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Voici Comment Covid-19 peut endommager le cerveau

 

Certains scientifiques soupçonnent que Covid-19 provoque une insuffisance respiratoire et la mort non pas par des dommages aux poumons, mais au cerveau – et d’autres symptômes incluent des maux de tête, des accidents vasculaires cérébraux et des convulsions.
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Pour Julie Helms, tout a commencé avec une poignée de patients admis dans son unité de soins intensifs au CHU de Strasbourg au nord-est de la France au début du mois de mars 2020. En quelques jours, chaque patient de l’USI avait Covid-19 – et ce n’était pas seulement leur respiration difficultés qui l’ont alarmée.

«Ils étaient extrêmement agités et beaucoup avaient des problèmes neurologiques – principalement de la confusion et du délire», dit-elle. «Nous sommes habitués à avoir certains patients dans les soins intensifs qui sont agités et nécessitent une sédation, mais c’était complètement anormal. Cela a été très effrayant, surtout parce que beaucoup de personnes que nous avons traitées étaient très jeunes – beaucoup dans la trentaine et la quarantaine, même à 18 ans. »

Helms et ses collègues ont publié une petite étude dans le New England Journal of Medicine documentantles symptômes neurologiques chez leurs patients Covid-19 , allant des difficultés cognitives à la confusion. Tous sont des signes d ‘«encéphalopathie» (le terme général pour les lésions cérébrales) – une tendance que les chercheurs de Wuhan avaient remarquée chez les patients atteints de coronavirus en février.

Maintenant, plus de 300 études du monde entier ont trouvé une prévalence d’anomalies neurologiques chez les patients Covid-19, y compris des symptômes légers comme des maux de tête, une perte d’odeur (anosmie) et des sensations de picotements (arcoparasthésie), jusqu’à des résultats plus graves tels que l’aphasie (incapacité de parler), coups et crises. Cela s’ajoute aux récentes découvertes selon lesquelles le virus, qui a été largement considéré comme une maladie respiratoire, peut également faire des ravages sur les reins , le foie , le cœur et à peu près tous les systèmes organiques du corps.

Des techniciens effectuent des recherches sur Covid-19 dans un laboratoire de Buenos Aires, Argentine; plus de 300 études ont trouvé des anomalies neurologiques chez des patients de Covid-19 (Crédit: Getty Images)

Des techniciens effectuent des recherches sur Covid-19 dans un laboratoire de Buenos Aires, Argentine; plus de 300 études ont trouvé des anomalies neurologiques chez des patients de Covid-19 (Crédit: Getty Images)

«Nous ne savons pas encore si l’encéphalopathie est plus grave avec Covid-19 qu’avec d’autres virus, mais je peux vous dire que nous en avons vu beaucoup», explique la neurologue Elissa Fory de la Fondation Henry Ford à Détroit. , Michigan. «À mesure que le nombre de cas augmente, vous commencerez à voir non seulement les manifestations courantes, mais aussi les manifestations rares – et nous les voyons toutes en même temps, ce que nous n’avons jamais rencontré au cours de notre vie.»

 

Les estimations de la prévalence exacte varient, mais il semble qu’environ 50% des patients diagnostiqués avec Sars-CoV-2 – le virus responsable de la maladie Covid-19 – ont connu des problèmes neurologiques.

L’étendue et la gravité de ces problèmes neurologiques sont passées largement sous le radar. La plupart des gens, y compris les médecins, peuvent ne pas reconnaître les anomalies neurologiques pour ce qu’elles sont lorsqu’elles apparaissent – une personne qui subit une crise peut simplement avoir l’air hébété, sans trembler ni trembler. Avec son système de bip, ses médicaments sédatifs et son isolement au lit, un environnement de soins intensifs peut exacerber et induire un délire, confondant notre capacité à lier tout symptôme au virus.

Pour compliquer encore les choses, de nombreuses personnes souffrant des effets du Sars-CoV-2 ne sont jamais réellement testées pour le virus, surtout si elles ne présentent pas de toux ou de fièvre. Cela signifie que s’ils présentent des symptômes neurologiques, nous ne saurons peut-être jamais si cela était lié à Sars-CoV-2.

Un travailleur médical prélève un échantillon pour tester le Covid-19 à New Delhi; de nombreuses personnes atteintes du virus ne sont jamais testées (Crédit: Reuters)

Un travailleur médical prélève un échantillon pour tester le Covid-19 à New Delhi; de nombreuses personnes atteintes du virus ne sont jamais testées (Crédit: Reuters)

« En fait, il y a un pourcentage important de patients de Covid-19 dont le seul symptôme est la confusion » – ils n’ont ni toux ni fatigue, explique Robert Stevens, professeur agrégé d’anesthésiologie et de médecine de soins intensifs au Johns Hopkins Medicine de Baltimore, Maryland.

«Nous sommes confrontés à une pandémie secondaire de maladie neurologique.»

Une maladie différente

Depuis le début de la pandémie, il est devenu de plus en plus clair que Sars-CoV-2 n’est pas seulement une version turbo du virus qui cause le rhume: il a un certain nombre de traits bizarres, inhabituels et parfois terrifiants.

Par exemple, la plupart des pandémies virales (y compris la grippe) ont une courbe de mortalité en «U», tuant les très jeunes et les très vieux. Mais Sars-CoV-2 ne provoque généralement que des symptômes bénins chez les enfants . Le nouveau coronavirus affecte également les hommes de manière disproportionnée: jusqu’à 70% des personnes admises dans les unités de soins intensifs dans le monde sont des hommes, bien que les hommes et les femmes aient été infectés à des taux égaux. (En savoir plus sur la façon dont Covid-19 affecte différemment les hommes et les femmes ).

Sars-CoV-2 a des traits inhabituels - y compris que, contrairement à d'autres pandémies virales, il ne provoque généralement que des symptômes bénins chez les enfants (Crédit: Ai Aung Main / AFP via Getty Images)

Sars-CoV-2 a des traits inhabituels – y compris que, contrairement à d’autres pandémies virales, il ne provoque généralement que des symptômes bénins chez les enfants (Crédit: Ai Aung Main / AFP via Getty Images)

« Happy hypoxia » est un autre mystère. Notre sang présente normalement des niveaux de «saturation en oxygène» d’environ 98%. Tout ce qui est inférieur à 85% devrait entraîner une perte de conscience, un coma ou même la mort. Mais un grand nombre de patients Covid-19 se sont avérés avoir des niveaux de saturation en oxygène inférieurs à 70%, voire inférieurs à 60%, tout en restant pleinement conscients et fonctionnellement cognitifs.

Ensuite, il y a le fait qu’un énorme pourcentage de personnes porteuses du virus ne présentent aucun symptôme. Les estimations varient, mais un rapport de test de masse en Islande a révélé que 50% de la population porteuse du virus n’exprimait aucun symptôme.

Peut-être le plus troublant: alors qu’environ 80% des personnes qui développent Covid-19 se débarrassent facilement du virus, un petit pourcentage s’aggrave rapidement et meurt en quelques jours d’une faiblesse respiratoire et d’une défaillance multisystémique. Beaucoup de ces patients sont âgés ou ont des problèmes de santé sous-jacents particuliers , mais pas tous .

Nous avons maintenant appris que la maladie affecte de nombreux systèmes d’organes différents: les patients peuvent mourir non seulement d’une insuffisance pulmonaire, mais aussi d’une insuffisance rénale, de caillots sanguins, d’anomalies hépatiques et de manifestations neurologiques – Robert Stevens

« Si nous avons appris quelque chose au cours des deux derniers mois, c’est que cette maladie, Covid-19, est extrêmement hétérogène dans sa présentation », explique Stevens. «Nous avons maintenant appris que la maladie affecte de nombreux systèmes d’organes différents: les patients peuvent mourir non seulement d’une insuffisance pulmonaire, mais aussi d’une insuffisance rénale, de caillots sanguins, d’anomalies hépatiques et de manifestations neurologiques.

«J’ai eu des patients en réanimation en deux à trois jours. J’en ai d’autres qui sont à l’hôpital depuis des mois. »

Des travailleurs médicaux s'occupent d'un patient Covid-19 à Porto Alegre, Brésil; certains patients se rétablissent en deux jours, tandis que d'autres prennent des mois (Crédit: Reuters)

Des travailleurs médicaux s’occupent d’un patient Covid-19 à Porto Alegre, Brésil; certains patients se rétablissent en deux jours, tandis que d’autres prennent des mois (Crédit: Reuters)

Il y a d’autres bizarreries que Stevens a remarquées mais ne peut pas expliquer. « Les patients de Covid-19 semblent avoir un manque de sensibilité aux médicaments que nous utilisons normalement – nous avons dû utiliser cinq à 10 fois la quantité de médicaments pour la sédation que nous utiliserions normalement », dit-il.  

Les virologues passeront des années à essayer de comprendre la biomécanique de cet envahisseur. Et bien que les chercheurs aient examiné le virus et ses victimes pendant six mois, publiant des études scientifiques à un rythme jamais vu auparavant avec une maladie, nous avons encore plus de questions que de réponses. La dernière nouveauté à ajouter est: le virus peut-il infecter le cerveau?

Symptômes cérébraux

La plupart des chercheurs pensent que l’effet neurologique du virus est un résultat indirect soit de la privation d’oxygène au cerveau («l’hypoxie heureuse» manifestée par de nombreux patients), soit du sous-produit de la réponse inflammatoire du corps (la fameuse «tempête de cytokines»). Fory et Helms croient que les effets neurologiques sont «médiés par les cytokines».

D’autres ne sont pas aussi certains: des preuves commencent à s’accumuler démontrant que le virus peut réellement envahir le cerveau lui-même.

Si vous m’aviez demandé il y a un mois s’il y avait des preuves publiées que Sars-CoV-2 pourrait traverser la barrière hémato-encéphalique, j’aurais répondu non. Mais il y a maintenant de nombreux rapports montrant que c’est absolument possible – Stevens

«Si vous m’aviez demandé il y a un mois s’il y avait des preuves publiées que Sars-CoV-2 pouvait franchir la barrière hémato-encéphalique, j’aurais dit non – mais il existe maintenant de nombreux rapports montrant que c’est absolument possible», explique Stevens. .

Au Japon, des chercheurs ont rapporté le cas d’ un homme de 24 ans qui a été retrouvé inconscient par terre dans une mare à vomir. Il a connu des crises généralisées pendant son transport à l’hôpital. Une IRM de son cerveau a révélé des signes aigus de méningite virale (inflammation du cerveau), et une ponction lombaire a détecté Sars-CoV-2 dans son liquide céphalorachidien. Des chercheurs chinois ont également trouvé des traces du virus dans le liquide céphalorachidien d’ un patient de 56 ans souffrant d’encéphalite sévère. Et dans un examen post-mortem d’un patient Covid-19 en Italie, les chercheurs ont détecté des particules viralesdans les cellules endothéliales tapissant les vaisseaux sanguins du cerveau lui-même. Dans certains pays comme la France, les autopsies de patients Covid-19 sont très restreintes (ou carrément interdites), ce qui rend la découverte italienne d’autant plus importante – et préoccupante.

En fait, certains scientifiques soupçonnent maintenant que le virus provoque une insuffisance respiratoire et la mort non pas par des dommages aux poumons mais par des dommages au tronc cérébral, le centre de commande qui assure que nous continuons à respirer même sans connaissance.

Le personnel de radiologie assiste un patient en cours de numérisation pour produire une IRM de son cerveau (Crédit: Science Photo Library)

Le personnel de radiologie assiste un patient en cours de numérisation pour produire une IRM de son cerveau (Crédit: Science Photo Library)

Le cerveau est normalement protégé des maladies infectieuses par ce que l’on appelle la «barrière hémato-encéphalique» – une doublure de cellules spécialisées à l’intérieur des capillaires qui traversent le cerveau et la moelle épinière. Ces derniers empêchent les microbes et autres agents toxiques d’infecter le cerveau.

Si Sars-CoV-2 peut franchir cette barrière, cela suggère que non seulement le virus peut pénétrer au cœur du système nerveux central, mais aussi qu’il peut y rester, avec le potentiel de revenir des années plus tard.

Bien que rare, ce comportement semblable à celui de Lazare n’est pas inconnu des virus: le virus de la varicelle, l’herpès zoster, par exemple, infecte couramment les cellules nerveuses de la colonne vertébrale, réapparaissant plus tard à l’âge adulte sous forme de zona – environ 30% des personnes qui ont eu la varicelle dans l’enfance développer des bardeaux à un moment donné de leur vie.

Le virus de l'herpès zoster, qui cause la varicelle, se réactive plus tard sous forme de zona chez près d'un tiers des personnes (Crédit: Science Photo Library)

Le virus de l’herpès zoster, qui cause la varicelle, se réactive plus tard sous forme de zona chez près d’un tiers des personnes (Crédit: Science Photo Library)

D’autres virus ont eu des effets à long terme beaucoup plus dévastateurs. L’un des plus notoires était le virus de la grippe responsable de la pandémie de 1918, qui a causé des dommages permanents et profonds aux neurones dopaminergiques du cerveau et du système nerveux central. (Bien que l’on ait longtemps supposé que la grippe ne peut pas traverser la barrière hémato-encéphalique, certains scientifiques pensent maintenant qu’elle le peut ). On estime que cinq millions de personnes dans le monde ont été entravées par une forme d’épuisement extrême connue sous le nom de «maladie du sommeil» ou «encéphalite léthargique».

Parmi ceux qui ont survécu, beaucoup sont restés dans un état d’animation suspendue. «Ils n’ont ni transmis ni ressenti le sentiment de la vie; ils étaient aussi insignifiants que des fantômes et aussi passifs que des zombies », écrivait Oliver Sacks dans ses mémoires de 1973, Awakenings. Il a décrit des patients restés dans cette stupeur pendant des décennies jusqu’à ce qu’ils soient ravivés par le médicament L-DOPA, reconstituant les niveaux du neurotransmetteur dopamine. (En savoir plus sur les raisons pour lesquelles la grippe de 1918 a été si meurtrière ).

David Nutt, professeur de neuropsychopharmacologie à l’Imperial College de Londres, dit qu’il a lui-même traité de nombreux patients dans les années 1970 et 1980 qui souffraient de dépression clinique sévère depuis la pandémie de grippe de 1957 au Royaume-Uni.

« Leur dépression était durable et elle était solide – c’était si leurs circuits émotionnels avaient tous été coupés », dit-il, avertissant que nous pourrions voir la même chose se reproduire, mais à une échelle beaucoup plus grande. «Les personnes qui sortent des soins intensifs avec Covid-19 doivent être surveillées systématiquement à long terme pour détecter tout signe de lésion neurologique – puis recevoir des traitements interventionnistes si nécessaire.»

Les médecins traitent un patient grippé à la Nouvelle-Orléans en 1918; quelque cinq millions de survivants de la pandémie ont connu un état d'épuisement extrême à long terme (Crédit: Getty Images)

Les médecins traitent un patient grippé à la Nouvelle-Orléans en 1918; quelque cinq millions de survivants de la pandémie ont connu un état d’épuisement extrême à long terme (Crédit: Getty Images)

Les patients qui présentent des symptômes doivent être transférés dans des essais interventionnels, tels que des antidépresseurs inhibiteurs sélectifs du recaptage de la sérotonine (ISRS) ou des interférons bêta (protéines naturelles souvent administrées comme médicaments pour des conditions telles que la sclérose en plaques) afin d’atténuer les dommages et de prévenir davantage effets à long terme. Mais cela ne se fait tout simplement pas, dit-il: «Ce qui me dérange vraiment, c’est que chaque fiducie de santé au Royaume-Uni examine les symptômes de Covid – mais personne ne regarde les mécanismes neurologiques, tels que la quantité de sérotonine dans le cerveau. »

Nutt prévoit d’inscrire 20 patients Covid-19 qui ont développé une dépression ou une autre affection neuropsychiatrique dans une étude qui utilisera les scanners TEP de pointe de l’Impériale pour rechercher des signes d’inflammation cérébrale ou des anomalies dans les niveaux de neurotransmetteurs.

À Baltimore, Stevens prévoit également une étude à long terme sur les patients Covid-19 sortis des soins intensifs, qui effectuera également des analyses cérébrales ainsi que des tests cognitifs détaillés sur des fonctions telles que la capacité de mémoire.

Et à Pittsburgh, dans le cadre de l’étude du Consortium mondial sur le dysfonctionnement neurologique de Covid-19, Sherry Chou, neurologue à l’Université de Pittsburgh, a coordonné des scientifiques de 17 pays pour surveiller collectivement les symptômes neurologiques de la pandémie , y compris par le biais de scanners cérébraux.

L’impact du virus sur le système nerveux pourrait être beaucoup plus important et plus dévastateur que son impact sur les poumons

Bien que l’impact du virus sur les poumons soit la menace la plus immédiate et la plus terrifiante, l’impact durable sur le système nerveux sera beaucoup plus important et bien plus dévastateur, dit Chou.

« Même si les symptômes neurologiques sont moins fréquents dans Covid-19 que les problèmes pulmonaires, la récupération des lésions neurologiques est souvent incomplète et peut prendre beaucoup plus de temps par rapport à d’autres systèmes d’organes (par exemple, les poumons), et donc entraîner une invalidité globale beaucoup plus grande, et peut-être plus de morts », dit-elle.

Les symptômes neurologiques sont moins fréquents chez les patients Covid-19 que les problèmes pulmonaires, mais la guérison de ces symptômes peut prendre plus de temps (Crédit: Reuters / Remo Casilli)

Les symptômes neurologiques sont moins fréquents chez les patients Covid-19 que les problèmes pulmonaires, mais la guérison de ces symptômes peut prendre plus de temps (Crédit: Reuters / Remo Casilli)

En France, Helms sait mieux que quiconque l’intensité des impacts neurologiques. Nous avons dû retarder son entretien avec la BBC après qu’un de ses patients Covid-19 – qui a quitté l’hôpital il y a deux mois, mais souffre toujours de fatigue virale et de dépression sévère – a nécessité une consultation urgente pour un risque suicidaire. Et cette patiente n’est pas unique – elle a vu de nombreuses personnes dans des états de détresse similaires.

«Elle est confuse, elle ne peut pas marcher et elle veut juste mourir, c’est vraiment horrible», dit Helms. «Elle n’a que 60 ans, mais elle m’a dit ‘Covid m’a tué’ – ce qui signifie que cela a tué son cerveau. Elle ne veut tout simplement plus rien dans la vie.

«Cela a été particulièrement difficile parce que nous ne savons pas comment prévenir ces dommages en premier lieu. Nous n’avons tout simplement aucun traitement qui préviendra tout dommage au cerveau. »

Les patients souffrant d’insuffisance pulmonaire peuvent être mis sous respirateur et les reins peuvent être secourus avec un appareil de dialyse – et, avec un peu de chance, les deux organes rebondiront. Mais il n’y a pas de machine de dialyse pour le cerveau.

Cet article est apparu en premier  sur : https://www.bbc.com/future/article/20200622-the-long-term-effects-of-covid-19-infection

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