Un tigre de 425 livres vivant dans un appartement à Harlem? Oui, c'est arrivé – New York Times

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Alors, Tiger Man a-t-il apprécié « Tiger King? »

« J'ai été découragé par cela », a déclaré Antoine Yates, qui est devenu connu sous le nom de Tiger Man à New York bien avant la popularité folle de la mini-série documentaire de Netflix. « Cela montre à quel point ces soi-disant amoureux des animaux exotiques peuvent être ignorants. »

M. Yates est également devenu momentanément célèbre pour avoir gardé un tigre adulte, celui-ci nommé Ming. Mais plutôt que dans les environnements plus ruraux privilégiés par Joe Exotic et les autres grands amateurs de la série, il a gardé Ming dans son appartement de Harlem, pendant plus de deux ans.

En 2001, M. Yates, alors un travailleur de la construction de 31 ans, a amené le petit de 8 semaines dans sa maison tentaculaire dans un projet de logement à Harlem.

Ming est rapidement passé du biberon à la consommation de 20 livres de cuisses de poulet par jour, que M. Yates ramenait chez lui chaque matin dans un supermarché local. Et en moins de trois ans, le mélange Sibérie-Bengale est devenu un géant de 425 livres.

Les autorités ont finalement découvert Ming en 2003. Ils l'ont maîtrisé et enlevé, ainsi qu'un alligator de cinq pieds de long nommé Al que M. Yates a gardé dans un réservoir en fibre de verre dans l'appartement.

Les deux animaux ont été transférés dans un sanctuaire de l'Ohio, où Ming est décédé de causes naturelles en février 2019. M. Yates a été arrêté et a purgé une courte peine en prison pour avoir détenu illégalement un animal.

J'étais reporter au bureau du métro du New York Times lorsque l'histoire se déroulait, à une époque où la ville semblait un peu plus sauvage.

Néanmoins, même les rédacteurs en chef chevronnés et les journalistes étaient stupéfaits qu'un homme ait gardé un tigre dans son logement social dans un environnement urbain si dense.

Les autorités de la ville ont également été perplexes quant à la façon dont la présence d'un tigre dans l'appartement 5E du complexe de logements sociaux de Drew Hamilton était restée un secret de polichinelle pour certains voisins. Ming a certainement échappé à l’avis des autorités de la ville, qui ont déclaré avoir déposé des plaintes de voisins concernant les odeurs d’urine de l’appartement de M. Yates, mais jamais aucune mention d’un tigre.

Ils ne connaissaient pas non plus les autres animaux exotiques que M. Yates aurait pu garder dans l'appartement.

À l'époque, les voisins ont affirmé aux journalistes et aux responsables de l'application des lois que M. Yates avait des oursons, des rottweilers, des lapins, des hyènes, des singes, des serpents, un lama, une tarentule et même un jeune lion.

Interrogé à ce sujet récemment, M. Yates, qui vit avec sa mère dans la région de Philadelphie, n'a pas précisé dans le passé: «J'avais beaucoup d'exotiques là-dedans.»

Cependant, il a révélé le reste de l'histoire, de ses obsessions pour les animaux de compagnie qui ont commencé à l'âge de 3 ans avec des hamsters en peluche à des escapades plus tard avec des bestioles plus exotiques.

Il a dit qu'il avait acheté Ming – le nom vient de l'intérêt de M. Yates pour la dynastie chinoise – auprès d'un éleveur d'animaux exotiques pour «quelques milliers».

Le tigre est devenu au centre d'un plan utopique pour un sanctuaire animalier qu'il a envisagé comme «un nouveau concept d'animaux vivant ensemble», a déclaré M. Yates lors d'une interview téléphonique.

Il a construit un bac à sable dans la chambre de Ming et a utilisé des tapis et des poupées dans le cadre d'un programme de jeu et d'entraînement. Cela comprenait de la cache-cache avec des articles vaporisés d'eau de Cologne et des plaques de foie glacées avec lesquelles Ming jouerait en fondant, « des choses pour stimuler son esprit », a déclaré M. Yates.

« Je ne voulais pas le domestiquer », a-t-il ajouté. «J'ai fait beaucoup d'enrichissement avec lui pour nourrir son instinct. J'étais comme un sergent instructeur. »

Ming se promenait avec M. Yates pendant qu'il lisait ou regardait des vidéos.

À l'époque, M. Yates a diversement appelé Ming son meilleur ami, une figure de frère et «ma vocation dans la vie».

« Consciemment, je savais que j'avais un tigre, mais l'interaction physique et le lien, c'était si naturel », a-t-il déclaré dans l'interview. « Ce n'était pas différent d'élever un singe ou un serpent. »

Il avait mis un acompte sur une parcelle au nord de New York, se souvient-il, pour créer un havre d'interaction harmonieuse entre les animaux et les gens – un «jardin d'Eden», comme il le décrivait à l'époque.

« Tout a été mûrement réfléchi – il ne me fallait que quelques mois pour sécuriser la propriété », a-t-il déclaré. « Mon intention était de garder Ming discret pendant un petit moment avant de le déplacer, mais cela a été interrompu. »

L'interruption est survenue en octobre 2003, après que M. Yates a pris un chaton abandonné qu'il a appelé Shadow. Un jour, Ming s'est jeté sur Shadow et a entaillé M. Yates à la jambe alors qu'il tentait d'intervenir.

M. Yates s'est rendu à l'hôpital de Harlem, affirmant qu'il avait été attaqué par un pit-bull. En raison de la taille du rayon de morsure, les médecins étaient sceptiques. Les autorités ont été alertées et la police est arrivée au bâtiment de M. Yates. Ils ont réussi à insérer une caméra miniature dans l'appartement pour confirmer qu'il y avait vraiment un tigre à l'intérieur.

Dans une opération de type commando, un officier descendant en rappel à l'extérieur du bâtiment a pu tirer une fléchette tranquillisante à travers une fenêtre pour maîtriser Ming, qui a ensuite été exécuté sur une bâche dans un camion par une demi-douzaine d'intervenants.

La police a été avertie que M. Yates s'était alors rendu dans un hôpital de Philadelphie. Il a été arrêté là-bas et l'histoire a fait la une des journaux, M. Yates étant devenu connu dans les tabloïds comme «Tiger Man».

Il a fini par plaider coupable de mise en danger imprudente et de possession d'un animal sauvage.

Dans le cadre de ce plaidoyer, les procureurs ont abandonné les charges contre la mère de M. Yates, Martha, alors âgée de 68 ans, qui avait été accusée d'avoir mis en danger le bien-être de huit jeunes parents et d'enfants en famille d'accueil en les élevant pendant un certain temps dans l'appartement pendant que Ming était présente.

« Pour qu'un tigre passe inaperçu aussi longtemps, cela ne pourrait pas arriver aujourd'hui », a rappelé Jeremy Saland, le procureur de l'affaire. « Aujourd'hui, quelqu'un dans le couloir l'enregistrerait rugissant, et ce serait partout sur Instagram ou Twitter. »

M. Saland, maintenant un avocat pénaliste à Manhattan, a déclaré lors des préparatifs de son procès qu'il avait tenté en vain de loger Ming au zoo du Bronx afin qu'il puisse être présenté comme preuve et visité par des jurés.

M. Yates a purgé trois mois sur l'île Rikers, après quoi il a été mis en probation pendant cinq ans et interdit d'avoir des animaux.

Il considère toujours l'accusation comme une imposture. Ming avait été dégriffé, a-t-il dit, et les enfants n'étaient que dans l'appartement alors que Ming était un petit chat et n'étaient jamais en danger.

« La plupart du temps, c'était juste moi là-bas, pas de famille, pas d'amis, pas de copines », a-t-il déclaré. «Je ne mets jamais le public ou une autre âme en danger. Je ne suis pas un criminel intransigeant. Je suis juste une personne passionnée par les animaux. « 

Les restes incinérés de Ming ont été enterrés il y a un an au Hartsdale Pet Cemetery dans le comté de Westchester. Le monument en pierre – «Ming, Tiger of Harlem» – se trouve à environ 27 km au nord de l'appartement de son enfance refoulée.

M. Yates a déclaré qu'il prévoyait de visiter la tombe et n'a pas abandonné son rêve de créer un sanctuaire utopique.

« J'aimerai toujours les animaux jusqu'à ce que je quitte cette planète – je ne vais pas simplement abandonner à cause du système judiciaire », a-t-il déclaré. «J'ai adoré l'expérience. Je le ferais à nouveau. »

Cet article est apparu en premier (en Anglais) sur NEW YORK TIMES

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