Les feux de forêt de Tchernobyl se rallument, provoquant des radiations – New York Times

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VINNYTSIA, Ukraine – Les pompiers ont eu du mal à contrôler les incendies de forêt qui brûlent à travers la forêt radioactive dans le territoire abandonné autour de la centrale nucléaire de Tchernobyl, où les niveaux de rayonnement sont considérablement inférieurs à ce qu'ils étaient immédiatement après l'accident de 1986, mais posent toujours des risques.

Lectures de rayonnement près des feux de forêt, où tourbillonne la fumée, ont été élevés, le vent soufflant vers les zones rurales de la Russie et de la Biélorussie pendant la majeure partie de la semaine dernière. Le vent s'est déplacé vendredi vers Kiev, la capitale ukrainienne, mais les autorités affirment que le niveau de rayonnement est toujours normal dans la ville, dont la population est d'environ trois millions d'habitants.

Mais les vents violents de samedi pourraient propager les incendies aux restes de la centrale nucléaire et à l'équipement qui a été utilisé pour nettoyer la catastrophe, a déclaré Kateryna Pavlova, chef par intérim de l'agence qui supervise la région, lors d'un entretien téléphonique. « Pour le moment, nous ne pouvons pas dire que l'incendie est contenu », a déclaré Mme Pavlova.

Après la catastrophe de Tchernobyl en 1986, les autorités ont créé une zone autour de l'usine connue sous le nom de Zone d'aliénation, un cercle approximatif avec un rayon de près de 18 miles, clôturé avec du fil de fer barbelé. L'accès à la zone est limité aux travailleurs qui gèrent le site et aux touristes qui font des excursions guidées.

Au fil du temps, le rayonnement s'est installé dans le sol, où sa demi-vie s'éloigne le plus souvent sans danger. Mais les racines de la mousse, des arbres et d'autres végétaux ont absorbé une partie du rayonnement, l'amenant à la surface et répandant des particules radioactives dans la fumée lorsqu'elle brûle.

Déjà bloquée à cause du coronavirus, l'Ukraine est désormais confrontée à des incendies dans le paysage post-apocalyptique de la zone de Tchernobyl.

Les incendies de forêt y éclatent souvent, mais les flammes qui brûlent dans les forêts d'herbes sèches et de pins ce printemps, après un hiver chaud et sec, sont beaucoup plus importantes que les feux de broussailles typiques dans la zone de Tchernobyl.

le Agence de gestion des zones d'exclusion, le bureau du gouvernement qui gère le site, a déclaré que les incendies avaient brûlé plus de 8 600 acres au cours de la semaine dernière. Samedi, environ 400 pompiers, 100 camions de pompiers et plusieurs hélicoptères avaient été déployés dans la zone d'exclusion.

Selon le centre d'État des rayonnements et de la sûreté nucléaire, fumée contaminée devrait atteindre Kiev ce week-end. Cependant, le niveau de rayonnement dans l'air, une fois que la fumée s'est dissipée loin des incendies, est considéré comme sûr. Il devrait représenter environ un centième du niveau considéré comme une urgence.

L'Agence de gestion de la zone d'exclusion tente de protéger les infrastructures critiques de la zone de Tchernobyl, telles que l'usine elle-même et les soi-disant «tombes», ou les parcs de stationnement de camions abandonnés et hautement contaminés et de véhicules à chenilles qui ont été laissés par la catastrophe d'origine, ont déclaré des responsables.

«Nous avons travaillé toute la nuit à creuser des pare-feu autour de l'usine pour la protéger du feu», a déclaré Mme Pavlova.

La cause n'a pas été déterminée. Une possibilité est qu'un incendie provoqué intentionnellement par les agriculteurs pour dégager le chaume des champs voisins s'était propagé dans la zone.

La Zone d'aliénation est un paysage étrange de villages abandonnés, de «tombes» d'équipement, de champs vides et de forêts denses de pins et de bouleaux, mis de côté à perpétuité comme expérience pour atténuer une catastrophe nucléaire. L'idée était de limiter, par isolement, la létalité des radiations.

Le danger est minime aujourd'hui. Les scientifiques disent que le niveau de rayonnement moyen dans la zone est environ un quart aussi nocif pour la santé humaine qu'il l'était au lendemain de l'explosion et de l'incendie.

Les éléments radioactifs se dégradent à des intervalles prévisibles, appelés demi-vies, qui peuvent varier considérablement. La demi-vie moyenne des particules à Tchernobyl est d'environ 30 ans.

Le principal risque des incendies provient de l'inhalation, via la fumée, de petites particules radioactives jetées il y a des années du cœur ouvert du réacteur de Tchernobyl, a déclaré Olena Miskun, spécialiste de la pollution de l'air chez Ecodiya, un groupe de défense de l'environnement.

«Le vent peut soulever des particules chaudes dans l'air avec les cendres et les souffler vers des zones peuplées», explique Mme Miskun. De plus, les particules radioactives peuvent atterrir dans les jardins ou les champs et être ensuite consommées dans les aliments.

«Nous avons de la chance d'avoir des mesures de quarantaine en place maintenant», a-t-elle déclaré. «Les gens restent à la maison, marchent moins et portent des masques», de toute façon, à cause de la menace du coronavirus.

Andrew E. Kramer a contribué aux reportages de Moscou.

Cet article est apparu en premier (en Anglais) sur NEW YORK TIMES

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