La Liberty University ramène ses étudiants et le coronavirus aussi – New York Times

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LYNCHBURG, Virginie – Alors que les vacances de printemps de la Liberty University touchaient à leur fin ce mois-ci, Jerry Falwell Jr., son président, s'est entretenu avec le médecin qui dirige le service de santé des étudiants de Liberty au sujet du coronavirus déchaîné.

« Nous avons perdu la capacité de corriger cette chose », a déclaré le Dr Thomas W. Eppes Jr. à M. Falwell. Mais il ne l'a pas exhorté à fermer l'école. « Je ne vais pas être aussi présomptueux de dire: » C'est ce que vous devez faire et c'est ce que vous ne devriez pas faire «  », a déclaré le Dr Eppes dans une interview.

Ainsi, M. Falwell – un allié fidèle du président Trump et une voix influente dans le monde évangélique – a rouvert l'université la semaine dernière, déclenchant une tempête de feu, épidémiologique et autre. Vendredi dernier, selon le Dr Eppes, près d'une douzaine d'étudiants de Liberty étaient malades avec des symptômes évoquant Covid-19, la maladie causée par le virus. Trois ont été référés à des centres hospitaliers locaux pour des tests. Huit autres ont reçu l'ordre de s'isoler.

« Liberty informera la communauté comme jugée appropriée et requise par la loi », a déclaré M. Falwell dans une interview dimanche face aux chiffres. Il a ajouté que tout étudiant retournant maintenant sur le campus serait tenu de s'auto-mettre en quarantaine pendant 14 jours.

« Je ne peux pas être sûr de ce qui se passe avec les personnes qui ne sont pas testées mais qui sont invitées à s'auto-isoler », a déclaré Kerry Gateley, directeur de la santé du Central Virginia Health District, qui couvre Lynchburg. «Je suppose que si les cliniciens étaient suffisamment préoccupés par la possibilité de la maladie de Covid-19 pour inciter à l'auto-isolement, un dépistage et des tests appropriés seraient organisés.»

Sur les 1 900 étudiants qui sont initialement revenus la semaine dernière sur le campus, M. Falwell a déclaré que plus de 800 étaient partis. Mais il a dit qu'il n'avait «aucune idée» du nombre d'étudiants retournés dans un logement hors campus.

« Si j'étais eux, je serais plus nerveux », a-t-il ajouté, car ils vivent dans des conditions plus encombrées.

Pendant des semaines critiques en janvier et février, l'extrême droite du pays a rejeté la gravité de la pandémie. M. Falwell l'a tourné en dérision comme une «réaction excessive» motivée par des désirs libéraux de nuire à M. Trump.

Bien que la crise actuelle semble de nature épidémiologique, le Dr Eppes a déclaré qu'il la considérait comme le reflet de «la fracture politique».

« Si Liberty éternue, il y a des gens qui n'aiment pas le fait que Liberty éternue », a-t-il déclaré dans une interview. « Monsieur. Falwell m'a appelé pour écouter une vue qui n'était pas exactement la sienne. Les grands leaders font ce genre de choses. »

La ville de Lynchburg est furieuse.

«Nous avons eu une tempête de feu de nos propres citoyens qui ont dit:« Que se passe-t-il? », A déclaré le maire de Treney Tweedy.

Certains responsables de Liberty accusent des étrangers alarmés de faire de la politique. Mme Tweedy a qualifié M. Falwell de «téméraire». Et au sein de l'école, il y a des signes de panique.

« Je ne suis pas autorisé à vous parler parce que je suis un employé ici », a écrit un étudiant vivant sur le campus dans un e-mail. Mais, a-t-il plaidé, « nous avons besoin d'aide pour rentrer chez nous ».

Sous la direction de la famille Falwell, la Liberty University est passée en cinq décennies d'un modeste collège baptiste à une puissance évangélique avec des investissements en espèces et des dotations de près de 2 milliards de dollars, près de 46000 étudiants de premier cycle et un campus qui s'étend à Lynchburg et dans les comtés voisins de Virginie. Le nombre total d'inscriptions, y compris les étudiants en ligne, dépasse 100 000.

L'institution est une présence bienvenue et généreuse dans cette région de Blue Ridge Mountain, où le pourcentage de résidents de Lynchburg vivant dans la pauvreté est le double de la moyenne de l'État. Liberty et son église baptiste Thomas Road font don de biens et de services, ses étudiants en médecine procèdent à des examens de santé gratuits et ses étudiants participent à des projets d'embellissement, d'entretien et de bienfaisance de la ville.

L'université a été fondée par le célèbre père de M. Falwell comme un bastion du conservatisme social, un combat sans vergogne car il a formé ce qu'il a appelé « Champions pour le Christ. » En fait, le jeune M. Falwell l’a fait depuis le décès de son père.

Le maire et directeur de la ville ici, Bonnie Svrcek, s'est senti soulagé il y a deux semaines, lorsque M. Falwell leur a assuré qu'il avait pleinement l'intention de se conformer aux directives de santé publique de Virginie et de fermer l'école à pratiquement tous les élèves, dont la plupart se dispersaient pour les vacances de printemps. . Puis il a changé d'avis.

« Nous pensons qu'il est irresponsable pour tant d'universités de simplement dire » fermées, vous ne pouvez pas revenir « , repousser le problème sur d'autres communautés et rester assis là dans leurs tours d'ivoire » m'a dit mercredi sur une émission de radio animée par un théoricien du complot d'extrême droite, Todd Starnes.

« Nous sommes conservateurs, nous sommes chrétiens, et donc nous sommes attaqués », a-t-il déclaré.

Michael Gillette, ancien maire de Lynchburg et bioéthicien qui travaille actuellement avec ses hôpitaux pour rationner les rares ventilateurs, n'est pas d'accord.

«Faire valoir que la critique de la liberté est fondée sur des préjugés politiques est infondé et déraisonnable», a-t-il déclaré. « La liberté n'a tout simplement pas pris cette menace aussi au sérieux que d'autres. »

Le gouverneur Ralph Northam de Virginie, les responsables de la ville de Lynchburg et un nombre croissant d'étudiants, de parents et d'employés de Liberty ont exhorté M. Falwell à inverser la tendance, mais de tels plaidoyers n'ont suscité qu'une série de déclarations souvent contradictoires.

«Nos messages ont changé tout au long de la semaine à mesure que les ordres du gouverneur ont changé. Nous avons dû nous adapter », a déclaré M. Falwell.

M. Falwell a initialement déclaré qu'il ne resterait que les étudiants internationaux ou ceux qui n'avaient nulle part où aller. Il a ensuite accueilli un groupe beaucoup plus important d'environ 1 900 étudiants dans des logements du campus la semaine dernière, en plus des professeurs et du personnel. D'autres sont retournés à la location hors campus à Lynchburg.

Les étudiants qui sont restés à la maison ont dû rentrer la semaine dernière pour nettoyer leurs chambres, une exigence qui a ensuite été assouplie. Les professeurs ont d'abord été renvoyés sur le campus, même s'ils enseignaient en ligne. Ensuite, certains ont été autorisés à travailler à domicile. M. Falwell a également hésité à savoir si l'école rembourserait les étudiants qui ne sont pas revenus pour le semestre, avant annonce vendredi que la plupart recevraient un crédit de 1 000 $ pour les factures de l’année prochaine.

M. Falwell et son administration ont travaillé pour calmer la dissidence. Après un baccalauréat en liberté, Calum Best, a écrit sur sa page Facebook personnelle que les étudiants devraient recevoir des remboursements, at-il dit, le porte-parole de Liberty, Scott Lamb, a appelé son téléphone portable pour le réprimander. Interrogé sur l'appel, M. Lamb a répondu qu'il s'opposait simplement à une erreur dans le message et que M. Best «tournoyait».

Après Marybeth Davis Baggett, un professeur, a écrit une lettre ouverte demandant au conseil d'administration de l'université de fermer le campus, M. Falwell se moquait d'elle sur Twitter comme « la dame » Baggett « . »

Jeff Brittain, un parent de Liberty, a écrit sur Twitter: « Je suis aussi à droite que possible, mon pote. Mais en tant que parent de trois de vos élèves, je pense que c'est fou, irresponsable et semble être une ponction d'argent.  » M. Falwell a répondu, l'appelant un «mannequin».

Tout cela a même laissé ses critiques se gratter la tête.

« Il est honnêtement difficile de comprendre quelles sont ses motivations », a déclaré M. Best, l'étudiant qui a écrit la publication Facebook, dans une interview. « S'il avait des motivations purement politiques, il est bien plus conservateur que Trump ne l'est actuellement. Trump autorise au moins les médecins à dire leur pièce. Jerry ne l'est pas. Cela me choque en quelque sorte à ce stade. »

Sur le campus, l’administration dit qu’elle respecte les mandats de santé publique de Virginie, mais les étudiants les bafouent. Alors que les gardes de sécurité semblent appliquer les avis de l'État exigeant une distance de six pieds des autres et des rassemblements ne dépassant pas 10 personnes, les étudiants se rassemblent toujours plus près pour manger, faire du sport, étudier et utiliser les toilettes des dortoirs. Des décalcomanies frappées sur des meubles qui disent «Fermé pour éloignement social» se sont retrouvées sur des ordinateurs portables et des pare-chocs de voiture. Les tables d'étude sont plus éloignées, mais les terminaux informatiques partagés restent. Alors que certains étudiants tentent de se conformer aux lignes directrices en matière de distanciation sociale, ils vivent dans des maisons de groupe, s'entassent dans les bus de la ville et envahissent les quelques entreprises qui restent ouvertes à Lynchburg.

Ce n'était pas censé être comme ça. Alors que le nombre de cas signalés de coronavirus en Virginie commençait à augmenter, Mme Tweedy a déclaré que M. Falwell lui avait personnellement assuré que l'école ne rouvrirait pas complètement. « Nous avons des étudiants qui ne peuvent aller nulle part ou ils n'ont nulle part où aller », se souvient-elle. « Le nombre ce jour-là était d'environ 300 étudiants, et même s'il y en avait quelques autres, nous avons dit: » D'accord, eh bien, merci. «  »

Mais comme les vacances de printemps touchaient à leur fin à la mi-mars, tous les étudiants de Liberty ont été encouragés à revenir.

« Nous n'avons jamais discuté des chiffres et je ne leur ai jamais dit que les dortoirs seraient fermés », a déclaré dimanche M. Falwell. « Nous allons devoir accepter d'être en désaccord sur ce qui a été dit. »

M. Falwell dirige Liberty à sa façon et sa parole est la loi. Les professeurs ne sont pas titulaires et peuvent être licenciés à volonté. L'administration contrôle le journal étudiant.

M. Falwell fait écho aux points de discussion de M. Trump sur le coronavirus, qu'il appelle souvent la «grippe».

« Il est tout simplement étrange pour moi combien de personnes réagissent de manière excessive » à la pandémie, a déclaré M. Falwell sur « Fox & Friends » le 10 mars. « Cela vous fait vous demander s'il y a une raison politique à cela. La destitution n'a pas fonctionné et le rapport Mueller n'a pas fonctionné et l'article 25 n'a pas fonctionné, et peut-être que maintenant c'est leur prochaine tentative d'obtenir Trump. « 

Lynchburg est particulièrement mal préparée pour devenir un point chaud. Les hôpitaux de la région comptent au total 1 174 lits, dont 55 seulement en soins intensifs, selon une analyse récente par le Harvard Global Health Institute. Ceux-ci doivent desservir 217 000 adultes, dont près de 50 000 sont âgés de 65 ans ou plus. Les tests pour le coronavirus restent rares.

M. Falwell a minimisé les dangers de sa décision dans des entretiens avec les médias, où il a même suggéré que le coronavirus est une arme biologique nord-coréenne. Sur Fox News, il a allégué allègrement que le taux de guérison de Covid-19 « est de 99,7% pour les personnes de moins de 50 ans », ajoutant que « nous avons parlé à des professionnels de la santé, de nombreux professionnels de la santé, avant de prendre cette décision. »

Une version archivée du site Web de Liberty a déclaré que ces professionnels de la santé comprenaient la propre faculté de santé publique de l'école et les prestataires de soins de santé sur le campus, ainsi que «Dr. Jeffrey Hyman de Northwell Health, le plus grand fournisseur de soins de santé de New York. »

Contacté par le New York Times, Northwell Health a nié que le Dr Hyman ait fourni des conseils officiels à Liberty, ajoutant qu'il n'était pas un spécialiste des maladies infectieuses. Dans un communiqué, le système hospitalier a déclaré que le Dr Hyman était un ami personnel de la famille Falwell, qui leur a dit lors d'une conversation privée « que la reprise des cours serait une » mauvaise idée «  ».

Kristin Hussey a contribué au reportage. Kitty Bennett a contribué à la recherche.

Cet article est apparu en premier (en Anglais) sur NEW YORK TIMES

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