Arabie saoudite: trois membres de la famille royale sont arrêtés – New York Times

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Dans un nouvel épisode de l'intrigue du palais saoudien, le prince héritier Mohammed bin Salman a arrêté trois membres de la famille royale, dont un frère du roi et un ancien prince héritier qui avaient constitué des obstacles potentiels à son pouvoir.

Ces détentions étaient la dernière manifestation de la volonté du prince héritier de prendre des mesures extraordinaires pour écraser tout rival présumé.

Le prince héritier Mohammed a démontré pour la première fois son emprise de fer sur le royaume en 2017 en enfermant des centaines de parents royaux et de riches hommes d'affaires saoudiens dans un hôtel Ritz-Carlton.

L'année suivante, il a acquis une notoriété internationale en présidant le meurtre du journaliste Jamal Khashoggi à l'intérieur du consulat saoudien à Istanbul – un assassinat que les agences de renseignement américaines crois que le prince a ordonné.

Et il a refusé de reculer d'une intervention militaire de cinq ans au Yémen qui a embourbé les Saoudiens dans une impasse sanglante et produit une catastrophe humanitaire.

Les détentions surviennent à un moment où les craintes concernant l’impact du coronavirus ont fait baisser le prix du pétrole, principale source de revenus du royaume, et les plans célèbres du prince héritier de diversifier l’économie saoudienne ont pris du retard sur ses promesses.

Les détentions n'ont pas été annoncées par le gouvernement saoudien et on ne sait pas ce qui les a motivées. Un responsable de l'ambassade d'Arabie saoudite à Washington a refusé de commenter.

Ils ont été dévoilés vendredi par un membre de la famille royale et une personne proche du clan. Les deux ont parlé sous couvert d'anonymat en raison du danger de parler publiquement du prince héritier.

Un ancien haut fonctionnaire américain a également confirmé les détentions.

Le plus ancien détenu royal était Prince Ahmed bin Abdulaziz, le frère cadet du roi Salman, qui pendant un certain temps avait été le grand espoir des membres de la famille et d'autres critiques qui souhaitaient empêcher le prince héritier Mohammed, 34 ans, de prendre le trône.

L'ancien prince héritier qui a été arrêté, Mohammed bin Nayef, est également un ancien ministre de l'Intérieur et un favori américain de longue date. Il avait développé des liens étroits avec les agences de renseignement américaines pendant des années de travail ensemble alors qu'il était ministre de l'Intérieur. Il a été évincé de ces deux rôles par l'actuel prince héritier en 2017 et il est effectivement assigné à résidence depuis.

Son frère cadet, le prince Nawaf bin Nayef, a également été arrêté.

Le prince héritier, qui agit en tant que dirigeant de facto du royaume au nom de son père vieillissant, le roi Salman, a récemment fait face à des grognements au sein du royaume et du monde musulman au sujet de sa décision unilatérale de suspendre ses visites à La Mecque en réponse au coronavirus – un se déplacer avec peu ou pas de précédents dans l'histoire islamique.

Les conservateurs ont soutenu que même s'il arrêtait les pèlerinages, les lieux de divertissement modernes que le prince héritier avait introduits dans le royaume, comme les cinémas, restaient ouverts.

Un des motifs possibles de ces détentions pourrait être lié au vieillissement du père du prince Mohammed, le roi Salman, 84 ans. Le prince héritier pourrait chercher à enfermer des adversaires potentiels à sa propre succession avant que son père ne meure ou abdique le trône.

Cependant, aucun des princes qu'il a détenus n'a donné d'indication qu'ils avaient l'intention de défier le prince héritier Mohammed.

Le prince Ahmed est une figure de gravité particulière dans la famille car il est le seul frère aîné du roi Salman. Tous deux sont les fils du fondateur moderne du royaume, et la succession s'était auparavant passée de frère en frère, jusqu'à ce que le roi Salman élève son propre fils prince héritier en 2017.

Les détracteurs du prince héritier Mohammed ont adopté le prince Ahmed comme héros après avoir semblé critiquer les politiques actuelles du royaume lors d'une rencontre avec des manifestants à Londres en 2018.

Les manifestants scandaient contre la guerre menée par l'Arabie saoudite au Yémen, et le prince Ahmed a tenté de distancier le reste de la famille royale de ses responsabilités.

« Qu'est-ce que cela a à voir avec les Saoud? » Le prince Ahmed a déclaré, nommant la famille royale dans des commentaires capturés sur vidéo. « Les responsables sont le roi et son prince héritier. »

Les Saoudiens mécontents ont commencé à publier des promesses d'allégeance au prince Ahmed sur Internet. Mais il a rapidement indiqué qu'il n'avait pas l'intention de dénoncer le prince héritier, publiant une déclaration disant que ses commentaires avaient été mal interprétés.

Il est retourné au royaume plus tard cet automne, a embrassé le prince héritier Mohammed à l'aéroport et semble avoir entretenu des relations chaleureuses avec son neveu depuis.

Contrairement à certains autres membres de la famille royale que le prince héritier Mohammed soupçonne de déloyauté, le prince Ahmed avait été autorisé à entrer et à sortir librement du royaume. Il est revenu mercredi d'un voyage à l'étranger pour la fauconnerie – un passe-temps populaire parmi les membres de la famille royale du golfe Persique – et il a été arrêté vendredi, selon la personne proche de la famille.

Le prince Mohammed bin Nayef, l'ancien prince héritier, avait déjà été perçu comme le rival le plus important de l'actuel prince héritier sur son chemin vers le pouvoir. En tant que ministre de l'Intérieur, le prince Mohammed bin Nayef contrôlait l'une des trois forces armées du pays, ainsi que l'armée et la garde nationale, ce qui lui donnait un effet de levier important dans toute lutte pour le pouvoir.

Sa proximité avec Washington était également perçue comme un atout au sein de la famille royale.

Mais le prince héritier Mohammed bin Salman non seulement évincé mais a également humilié son prédécesseur en 2017. Les aides au prince héritier actuel ont forcé physiquement son prédécesseur à renoncer à ses fonctions, le détenant pendant une période prolongée et le privant des médicaments nécessaires.

Ensuite, les aides du prince héritier Mohammed ont gelé les avoirs du prince Mohammed bin Nayef, lui ont interdit de voyager et ont lancé une campagne sur les réseaux sociaux accusant qu'il était devenu accro aux analgésiques et à d'autres drogues.

Dépouillé de son pouvoir et de sa liberté de mouvement, le prince Mohammed bin Nayef semble également avoir largement acquiescé à l'emprise de son successeur sur le royaume.

Une personne proche de son arrestation a déclaré que vendredi matin, des hommes armés en uniforme noir et masques étaient apparus dans le camp du désert du prince Mohammed bin Nayef à l'extérieur de Riyad, un endroit où il rencontrait souvent des responsables américains en visite. Ils ont emmené le prince et son frère cadet, ont fouillé la propriété et ont coupé toutes les communications téléphoniques du camp.

L'accusation portée contre lui était une trahison, selon la personne au courant de l'arrestation.

La détention de membres de la famille soupçonnés de déloyauté est devenue une marque de commerce du prince héritier Mohammed. Sa détention de centaines d'hommes d'affaires puissants et de membres de la famille royale en 2017 au Ritz-Carlton à Riyad a été décrite comme une répression de la corruption. Les critiques ont appelé cela une consolidation du pouvoir et un shakedown.

Les associés de bon nombre des détenus ont déclaré avoir été soumis à la torture et à des sévices physiques, puis contraints retournant des milliards de dollars en richesse privée en échange de leur libération.

Depuis le meurtre de M. Khashoggi, cependant, de nombreux partisans du prince héritier Mohammed ont fait valoir que la débâcle lui avait appris à restreindre ses pulsions agressives.

Les Saoudiens qui connaissaient les arrestations ont déclaré vendredi qu'il n'était pas clair où les nouveaux détenus étaient détenus, s'ils risquaient des poursuites pénales ou s'ils pourraient bientôt être libérés.

Eric Schmitt a contribué au reportage.

Cet article est apparu en premier (en Anglais) sur NEW YORK TIMES

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