Underdog Sheffield United vise une place en Ligue des champions

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En ce qui concerne le plus grand récit des outsiders de la Premier League, rien ne peut faire mieux que Leicester remportant la Premier League avec une cote de 5000-1 lors de la saison 2015-16.

Cependant, une autre histoire improbable se prépare. Une autre course «comment font-ils cela?» Qui ne montre aucun signe de fin.

Il pourrait encore aboutir à Sheffield United jouer en Ligue des champions.

Le club de la «Steel City» était à la dernière place de la troisième division il y a seulement 3 ans et demi, mais il est maintenant sixième en Premier League et se bat contre des goûts de Chelsea, Tottenham et Manchester United pour obtenir ce qui sera probablement la quatrième et dernière place de qualification de l'Angleterre pour la meilleure compétition d'Europe.

C'est une équipe dont l'attaquant principal n'a pas encore marqué de but cette saison, dont les défenseurs centraux – dans une tactique unique – provoquent le chaos en chargeant vers l'avant et se trouvant souvent plus avancés que le milieu de terrain, et dont le manager né localement était autrefois son ballon .

Les Lames, comme on les surnomme, reçoivent même des regards admiratifs de certains des plus grands penseurs du football.

« En tant que gestionnaire, » Manchester CityPep Guardiola a déclaré le mois dernier à Sheffield United: «vous voyez des équipes afin que vous puissiez vous améliorer. Et c'est celui-là. « 

Ce n'est pas non plus un flash dans la casserole. United, qui a été largement pressenti pour être relégué lors de sa première saison dans la première division en 12 ans, est à cinq points de la quatrième place de Chelsea avec un tiers de la campagne de la ligue.

Après une victoire 1-0 au Crystal Palace samedi, les trois prochains matchs de United sont à domicile contre Bournemouth, Brighton et Norwich – trois équipes luttant contre la relégation. Chelsea, quant à lui, trébuche dans sa poursuite de la Ligue des champions après avoir remporté seulement quatre de ses 13 derniers matchs.

La course pour la quatrième place semble grande ouverte.

Aucune équipe de Sheffield United n'a été aussi élevée au classement depuis le milieu des années 1970. Le club n'a jamais joué en compétition de clubs européens en 131 ans d'histoire.

Donc, il a été récemment proposé au manager Chris Wilder, les Blades pourraient-ils bientôt le couper en Europe?

« L'Europe et tout ça », a-t-il dit avec dédain. « Je suppose que ce pourrait être un voyage de fin de saison. »

Wilder – l’entraîneur franc et terre-à-terre de United, dit-il comme il est – est l’architecte de l’ascension étonnante du club. Fan de gamin, il a joué pour United dans deux périodes distinctes en tant qu'arrière droit auparavant, après avoir été lié à plusieurs reprises à la nomination de son manager, a pris la direction de l'intersaison de 2016 après une carrière d'entraîneur de 15 ans inférieurs ou non-ligues.

Ce fut un début difficile dans son club d'enfance pour Wilder, qui a un tatouage Sheffield United et un look tout noir distinctif en portant un gilet brillant sur un haut d'entraînement.

L'équipe a perdu trois de ses quatre premiers matchs sous ses ordres pour se situer au bas de la Ligue 1 en août 2016, sa pire position en championnat depuis le début des années 1980. Wilder est passé à une défense à trois et a commencé à déployer une tactique peu orthodoxe qui voyait les larges arrières centraux de l'équipe se précipiter à l'intérieur ou à l'extérieur des ailes arrière pour provoquer un chevauchement. Cela a conduit à une surcharge des flancs – et donc à une confusion parmi les défenses de l'opposition – tandis que l'un des milieux de terrain centraux de United se cachait derrière.

C’est une tactique encore utilisée à bon escient par Wilder et qui a été inculquée aux équipes de jeunes du club.

Certains des joueurs ont survécu à la première saison de Wilder, deux d'entre eux étant les défenseurs centraux qui se chevauchent – Jack O’Connell et Chris Basham – et aussi attaquant local Billy Sharp.

Ils représentent une grande partie du parcours de Wilder qui a vu United remporter une promotion au cours de deux des trois dernières saisons de championnat pour se rendre en Premier League pour la première fois depuis 2007.

Il y a toujours cette humble et soudée sensation dans l'équipe aussi. Avant un récent match à l'extérieur contre Liverpool, Wilder a emmené ses joueurs dans un parc à côté d'Anfield le matin du match pour une séance d'entraînement légère. Après avoir remporté une promotion en Premier League en mai de l'année dernière, les joueurs de United se sont rendus à Las Vegas ensemble.

United est désormais sous le contrôle exclusif du prince Abdullah, membre de la famille royale saoudienne, à la suite de sa bataille devant la Haute Cour avec l'ancien propriétaire Kevin McCabe qui s'est terminée l'année dernière. Avec plus de fonds disponibles pour renforcer l'équipe, le club a battu son record de transfert à cinq reprises au cours des huit derniers mois – plus récemment pour le milieu de terrain norvégien Sander Berge, qui a fait ses débuts au cours du week-end – mais il ne s’agit guère de grandes acquisitions.

« Nous sommes très bien en tant que club de football », a déclaré Wilder, « avec la qualité que nous avons signée, les résultats que nous obtenons et les performances que nous obtenons même lorsque nous ne sommes pas à notre meilleur. »

« Mais la clé est de ne pas se tapoter dans le dos. »

Wilder peut-il maintenir les niveaux de performance? Peut-il enfin obtenir un but sur David McGoldrick, l'attaquant qui n'a pas marqué en 19 matches – malgré 36 tentatives au but – mais dont le rythme de travail fait de lui un rouage important dans Wilder’s United? Sa défense, à égalité au deuxième rang pour la plupart des blanchissages, peut-elle rester solide?

La première pause hivernale de la Premier League permettra aux joueurs de United de se ressourcer avant la poussée improbable finale pour la qualification de la Ligue des champions.

Avec des équipes d'opposition apparemment toujours incapables de gérer les tactiques inhabituelles déployées par Wilder, attendez-vous à ce que United soit dans la lutte jusqu'à la fin.

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