Hubble vient de détecter de la vapeur d'eau autour d'une exoplanète lointaine – BGR

Dans leur quête de la vie au-delà de la Terre, les astronomes qui étudient des exoplanètes lointaines recherchent quelques ingrédients clés. Pour commencer, une planète doit être suffisamment proche de son étoile hôte pour recevoir suffisamment de chaleur, mais suffisamment loin pour ne pas être bouillante. Deuxièmement, il est tout aussi important de noter la présence d’eau qui, à notre connaissance, est vitale pour toute vie.

La plupart des scientifiques dont disposent les exoplanètes sont trop chauds ou trop froids, ou sont de grosses boules de gaz. sans surface claire. K2-18b est différent et les observations du télescope spatial Hubble suggèrent qu’il n’est pas seulement à la bonne distance de son étoile, mais qu’il contient de la vapeur d’eau dans son atmosphère . C'est énorme.

K2-18b réside dans ce que l'on pense être la zone habitable de son étoile, mais à part cela, le monde semble être un peu différent de la Terre. C’est une planète rocheuse, comme la nôtre, mais elle est beaucoup plus grande, avec environ huit fois sa masse. En conséquence, la planète exerce une attraction gravitationnelle plus intense.

Dans un nouvel article publié dans Nature Astronomy des chercheurs ont expliqué que la lumière traversant l’atmosphère de la planète offrait des indices sur son contenu éventuel. À l'aide de données recueillies dès 2016, les chercheurs ont pu déterminer que l'atmosphère de la planète contenait de la vapeur d'eau ainsi que de l'hydrogène et de l'hélium.

L'eau, une température raisonnable et une atmosphère appropriée sont les trois choses que les scientifiques recherchent ci-dessus. tout le reste à la recherche de mondes potentiellement habitables. Cependant, il reste de sérieuses questions sur K2-18b, notamment si son étoile de naine rouge particulièrement intense a frappé la planète avec trop de radiations pour permettre à la vie de prendre racine.

À une distance de la Terre d'environ 110 lumières -année, c'est plus proche que beaucoup de sites dans le ciel nocturne, mais c'est encore trop loin pour que nous puissions faire autre chose que de le regarder avec envie. Alors que les astronomes continuent à rechercher des mondes potentiellement habitables, nous en apprendrons davantage sur ce que signifie être vraiment «semblable à la Terre», mais entre-temps, K2-18b est plus proche que la plupart des autres.

Image Source : ESA / Hubble, M. Kornmesser

Cet article est apparu en premier (en Anglais) sur BGR