'Espèces rares' d'astéroïdes repérés dans notre système solaire

L'installation transitoire de Zwicky, appelée ZTF, a été installée sur le télescope Samuel Oschin à l'observatoire de Palomar de l'Institut de technologie de Californie en mars. Depuis lors, il a observé plus de mille supernovae hors de notre galaxie, des événements cosmiques extrêmes et plus d'un milliard d'étoiles de la Voie lactée.

“Les astronomes sont stimulés” par ce que la caméra leur a permis de faire au cours de la première année d'activité, a déclaré Shri Kulkarni, enquêteur principal de la caméra, dans un communiqué.

ZTF est également assez doué pour repérer de près Les astéroïdes terrestres qui survolent notre planète. Les scientifiques veulent en trouver et en cataloguer le plus grand nombre possible, en particulier ceux de 10 à 100 mètres de diamètre. Ce sont les astéroïdes qui pourraient avoir un impact important s'ils entraient en collision avec la Terre. Celles venant de la direction du soleil sont les plus dangereuses car elles sont dissimulées par la lumière qui les cache,

Mais cet astéroïde, connu sous le nom de 2019 AQ3, ne ressemble à rien de ce qu’il a vu auparavant. Quanzhi Ye, chercheur postdoctoral au centre de données et de science scientifique pour l'astronomie du California Institute of Technology, a repéré les images de l'astéroïde le 4 janvier.

“Il s'agit de l'un des plus grands astéroïdes dont l'orbite est entièrement dans l'orbite terrestre – – une espèce très rare “, a déclaré Ye.

Vous l'avez signalée au Centre de la planète mineure de l'Union astronomique internationale, qui catégorise officiellement les astéroïdes et autres objets de notre système solaire. Ses données, ainsi que celles d'autres télescopes à travers le monde, ont aidé à déterminer l'orbite autour de laquelle tourne l'AQ3 2019.

 Sommes-nous prêts si un astéroïde frappe la Terre?

. Cette orbite la ramène près de Mercure et revient juste en dehors de l'orbite de Vénus. Cette orbite du système solaire interne, située à l'intérieur de l'orbite terrestre, en fait un astéroïde Atira ou Apohele, si unique qu'il ne représente qu'environ 20 des 800 000 astéroïdes connus de notre système solaire. Mais cette découverte suggère qu'il pourrait y avoir un plus grand nombre d'astéroïdes invisibles en orbite inconnue dans certaines parties du système solaire, notamment près du soleil.

“Ces petits astéroïdes ne sont que suffisamment brillants pour être détectés pendant la courte période qu'ils sont très proches de la Terre “, a déclaré Tom Prince, chercheur principal au Jet Propulsion Laboratory, dans un communiqué. “Pendant cette brève fenêtre, les astéroïdes se déplacent très rapidement, ce qui pose des difficultés aux astronomes pour les trouver et les suivre.”

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ZTF est capable d’aider à repérer ces objets car son large champ de vision lui permet d’observer tout le ciel du nord toutes les trois nuits. En une seule exposition, la caméra capture une image représentant environ 230 fois la taille de notre lune pleine.

Elle repère environ 60 astéroïdes proches de la Terre, dont deux en juillet dans les heures qui ont précédé leur passage au-dessus de la Terre.

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Ce nouvel astéroïde n'est pas dangereux, car il se trouve à environ 22 millions de kilomètres de la Terre.

Mais son emplacement est essentiel pour aider à retrouver quelque chose qui existe depuis longtemps: des vulcanoïdes ou des astéroïdes dans l'orbite de Mercure. Au 19ème siècle, les astronomes croyaient également qu’une planète appelée Vulcain existait entre Mercure et le soleil et qu’elle provoquait des anomalies dans l’orbite de Mercure. Mais ces anomalies ont été expliquées par Albert Einstein, avec gravité et théorie générale de la relativité.

Le ZTF pourrait donner naissance à des télescopes capables d’enquêter sur la possibilité d’un espace inexploré proche du soleil.

Pendant ce temps, ZTF ouvre la voie à d'autres découvertes en astronomie, comme d'autres sources potentielles d'ondes gravitationnelles. Le gouvernement américain payant près de la moitié de ZTF et de ses opérations, les observations sont donc partagées publiquement en temps quasi réel par les astronomes.

“Le début des opérations de routine de ZTF marque une nouvelle ère dans notre capacité à capturer la nuit et des changements horaires dans l’univers “, a déclaré Anne Kinney, directrice adjointe des sciences physiques et mathématiques à la National Science Foundation, dans un communiqué. “Ils enregistrent maintenant des événements en temps réel de supernovae lointaines à des astéroïdes proches et sont sur le point de découvrir les fusions violentes et les explosions générant des événements d'ondes gravitationnelles.”

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